60 Años

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A SESENTA Y DOS AÑOS DE "SEMBRAR EL PETRÓLEO":

EVOLUCIÓN DE LA POLÍTICA PETROLERA NACIONAL

Ramón Espinasa. 1998

Hace sesenta y dos años, el 14 de julio de 1936, Arturo Uslar Pietri escribía el editorial del diario Ahora con el título de "Sembrar el Petróleo". En un párrafo de este editorial, Uslar planteaba: "Es menester sacar la mayor renta de las minas para invertirlatotalmente en ayudas, facilidades y estímulos a la agricultura, la cría y las industrias nacionales. Que en lugar de ser el petróleo una maldición que haya de convertirnos en un pueblo parásito e inútil, sea la afortunada coyuntura que permita con su súbita riqueza acelerar y fortificar la evolución productora del pueblo venezolano en condiciones excepcionales ".

La siembra del petróleo sintetiza lapercepción que prevaleció durante décadas de la relación del petróleo con la economía nacional. El ingreso petrolero era percibido como riqueza transitoria para ser utilizado en el desarrollo de las actividades no petroleras, genuinamente nacionales y con futuro, "... la agricultura, la caza y las industrias nacionales". El país se percibía sin futuro en el petróleo.

En cuanto a lapercepción de transitoriedad del ingreso petrolero, es bueno citar a otro de los grandes ideólogos de la política petrolera contemporánea, Rómulo Betancourt, quien en su columna "Economía y Finanzas", publicada en la edición del 2 de febrero de 1938 del mismo diario Ahora, analizaba la composición de las importaciones y exportaciones del país y la ya casi total dependencia de éstas de las exportacionesde petróleo. Llamaba entonces la atención sobre su inminente agotamiento y la necesidad de diversificación: "Es ya un lugar común, y sobre el cual sin embargo no nos cansaremos de insistir, el de la necesidad de vigorizar las fuentes raizales y permanentes de riqueza nacional. El petróleo es una fuente de ingresos para la Nación que no durará sino algo más de la próxima década. Olvidarlo es revelarmiopía e improvisación".

Curiosamente, Uslar escribía en 1948, diez años después del artículo de Betancourt, como parte de su colección de ensayos De una a otra Venezuela, un artículo titulado "Diez años para salvarnos", en el cual, discutiendo el anuncio del gobierno del presidente Harry Truman de estimular el desarrollo de combustibles sintéticos en los Estados Unidos, afirmaba: "Diezaños es pues el plazo que parece acordarnos el destino para que realicemos la gran empresa de salvar a Venezuela de la muerte petrolera... Los días que nos quedan para sembrar el petróleo están contados... Ya no podemos seguir engolosinados con lo transitorio y lo adjetivo, perdiendo de vista la tremenda cuestión vital del petróleo y su amenaza".

El petróleo no era percibido tan sólo como unafuente transitoria de ingreso, sino que, objetivamente, la industria petrolera era extranjera, produciendo para mercados foráneos, con un muy bajo grado de integración al país. Cabe recordar que, para el momento del inicio de la explotación petrolera, Venezuela era, quizás, el país más atrasado de América Latina, y estaba apenas en capacidad de aportar mano de obra poco calificada a la actividadpetrolera. El enclave extranjero en el país es la mejor descripción de la industria petrolera en sus orígenes.

Si el agotamiento de las reservas era inminente y la industria era extranjera y poco integrada, lo lógico era seguir una política petrolera que buscara maximizar en el corto plazo el ingreso fiscal petrolero para destinarlo al desarrollo no petrolero perdurable. Así, la relaciónentre el Estado, el cual reclamaba la máxima renta por el recurso de su propiedad, y las empresas concesionarias extranjeras, las cuales buscaban obtener la máxima rentabilidad de sus inversiones en el país, fue, por su esencia, una relación tensa, antagónica y hostil.

La percepción ideológica de la relación del petróleo con la economía nacional, la cual dio pie a la política de orientación...
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