Adam smith

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E NSAYO

EL MENSAJE DE ADAM SMITH EN EL LENGUAJE ACTUAL*
F. A. Hayek**
La interpretación de F. A. Hayek sobre la obra de Adam Smith es un
atractivo llamado a releer la obra del pensador escocés. En este breve
ensayo —originalmente el texto de una conferencia—, el economista austríaco destaca aspectos importantes de su teoría, aún vigentes, los cuales
demuestran un profundo conocimiento dela naturaleza humana y de las
leyes económicas.
En Smith, encuentra Hayek interesantes argumentos contra las actuales
formas de socialismo.

Durante los 40 y tantos años que he estado dictando conferencias sobre la historia de la economía, siempre he encontrado especialmente difícil darlas sobre Adam Smith.
En el momento en que se llega a él, uno ha descubierto que la
mayoría de lascomprensiones decisivas de las cuestiones técnicas
que constituyen la espina dorsal de la teoría económica —los problemas del valor y distribución y el de la moneda— habían sido anticipados, una generación antes de él, sin que Smith ni siquiera apreciara completamente la importancia de este trabajo anterior. Sin embargo, como muchos otros economistas, siento profundamente, y
quiero transmitirlo, que élera, sin duda, el más grande de ellos, no
sólo por su influencia sino por la comprensión y reconocimiento
claro del problema central de la ciencia.
En algunos aspectos, sus sucesores inmediatos entendieron esto más claramente que nosotros. Como escribió en 1803 el editor
de la Edinburgh Review, Francis Jeffrey, el gran objetivo de los
más importantes filósofos morales escoceses Lork Kames,Adam
*

**

Este ensayo reproduce el Capítulo XVI de New Studies ( University of
Chicago Press, 1978). Originalmente se publicó en el Daily Telegraph de
Londres, 9 de marzo de 1976. Fue traducido y se publica con la debida
autorización.
Premio Nobel de Economía, 1974. Presidente Honorario del Centro de
Estudios Públicos.

90

ESTUDIOS PÚBLICOS

Smith y James Millar (y debería haberagregado a Adam Ferguson)
fue:
Encontrar los orígenes de la historia de la sociedad en los elementos más simples y universales —y resolver todo aquello que
había sido atribuido a las instituciones positivas, dentro del
ámbito del desarrollo espontáneo e irresistible de ciertos principios— y mostrarlo así, con cuán poca planificación o sabiduría política se podrían haber creado los esquemas depolítica
más complicados y aparentemente más artificiales.
Al aplicar este enfoque general al mercado, Smith pudo llevar
adelante esa idea básica más allá que ninguno de sus contemporáneos. El gran logro de su famosa tesis respecto de la división del trabajo, fue reconocer que los hombres cuyos esfuerzos no estaban gobernados por necesidades concretas conocidas ni por las capacidades
de losindividuos que les eran más cercanos, sino por las señales abstractas de los precios de la oferta y la demanda, estaban por esa razón capacitados para participar en el enorme campo de la "gran sociedad"; que no puede ser vigilada adecuadamente por "ninguna sabiduría ni conocimiento humanos".
A pesar de la "estrechez de su comprensión", cuando el hombre individual pudo usar su propio juicio parasus propios objetivos
(Smith escribió: "Para perseguir sus propios intereses a su manera
dentro de un plan liberal de igualdad, libertad y justicia"), estaba en
situación de dar satisfacción a los hombres y a sus necesidades y
aprovecharlos en sus habilidades, aunque estos hombres estuviesen
fuera del ángulo de su percepción. La gran sociedad llegó a ser posible evidentemente gracias a que losindividuos no dirigían sus propios esfuerzos hacia las necesidades visibles, sino hacia aquello que
representaban las señales del mercado como una probable ventaja
de las entradas sobre los gastos. Las prácticas que habían enriquecido a los grandes centros comerciales demostraron ser capaces de
permitir al individuo practicar más el bien y para satisfacer necesidades mayores que si se hubiese...
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