Antropologia de las edades

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www.cholonautas.edu.pe / Biblioteca Virtual de Ciencias Sociales Antropología de las edades

Carles Feixa* **

Prólogo. La edad desde la antropología

The list of potential approaches to age, as to any unexplored region or uncontacted tribe, can be no less than an inventory of anthropological specialities... (Keith, 1980:360).

El estudio de la edad no es un territorio reciéndescubierto para la investigación antropológica. Desde Maine y Morgan (pero también desde Frazer y Boas), la edad ha sido considerada, junto con el sexo, como un principio universal de organización social, uno de los aspectos más básicos y cruciales de la vida humana (Spencer, 1990). En la mayor parte de etnografías sobre sociedades primitivas o campesinas, los antropólogos debieron prestar atención alas estratificaciones por edades, pues eran fundamentales en el funcionamiento de las mismas. Desde Van Gennep [1909], el estudio de los ritos de paso se convirtió en un área clásica en etnología, y una importante especialización regional y temática se centró en el estudio de sociedades organizadas en torno a las llamadas clases de edad, sobre todo en el África subsahariana (Paulme, 1971; Bernardi,1985). También la etnografía de las sociedades complejas cuenta con monografías pioneras sobre microsociedades basadas en la edad, como las bandas juveniles y las residencias de ancianos (Whyte [1943]; Jacobs, 1974). Existen diversos intentos de comparación intercultural sobre los grupos de edad, ya sean visiones globales como el clásico libro de Eisenstadt (1956) o análisis sobre grupos de edadespecíficos basados en los datos del Human Relations Area Files, desde el trabajo precursor de Simmons (1949) para la ancianidad, hasta el reciente de Schlegel y Barry (1991) para la juventud. ¿Acaso no es

* En: J. Prat & A. Martínez (eds), Ensayos de Antropología Cultural. Homenaje a Claudio Esteva-Fabregat. Editorial Ariel, S.A., Barcelona, 1996. pp. 319-335.

** Este ensayo esfruto de una estancia de corta duración realizada en el Departamento de Antropología de la Universidad de California en Berkeley, gracias a una beca de la CIRIT. Quiero agradecer la inestimable colaboración brindada por Stanley Brandes y Francisco Ferrándiz, así como los comentarios de Teresa San Román a una primera versión del manuscrito, que no siempre he podido o sabido aprovechar, y los deRosa Martínez a una versión postrera.

1 www.cholonautas.edu.pe / Biblioteca Virtual de Ciencias Sociales
un libro sobre la adolescencia en una sociedad primitiva -Coming of Age in Samoa de Margared Mead [1929]- el mayor best-seller de la historia de la antropología?1

Pese a estos precedentes, sólo a partir de los últimos años la edad se ha convertido en un objeto de reflexión central y noperiférico para la teoría y para la praxis antropológica. Ello se ha traducido en la identificación disciplinaria de un espacio de debate bautizado como «antropología de la edad» (Keith, 1980), lo que se ha puesto de manifiesto en el espectacular crecimiento de las investigaciones, en la organización de numerosos eventos y foros, y en la publicación de una serie de readings que han venido a dar cartade naturaleza al nuevo campo (Kertzer y Keith, 1984; Abelès y Collard, 1985; Spencer, 1990). Como en todo proceso de creación/legitimación de subáreas disciplinarias, no han faltado los oportunismos burocráticos y lo que un autor ha llamado «tropos de ambigüedad» (Cohen, 1994:143).2 Ello muestra el carácter todavía incipiente del desarrollo teórico, aunque el terreno esté abonado para propuestasparadigmáticas susceptibles de superar estas limitaciones.

Una de las claves de la aproximación antropológica a la edad es su consideración como construcción cultural. Todos los individuos experimentan a lo largo de su vida un desarrollo fisiológico y mental determinado por su naturaleza, y todas las culturas compartimentan el curso de la biografía en períodos a los que atribuyen...
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