Arsenico

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El arsénico fue descubierto en 1250 por Alberto Magno (aunque se cree que se empleó mucho antes como adición al bronce para dar un acabado lustroso). Paracelso (1493-1541) lo introdujo en la ciencia médica. Se presenta en forma natural en rocas sedimentarias y rocas volcánicas (forma el 0,000 05 % de la corteza terrestre) y también en aguas geotermales. En la naturaleza se presenta libre ytambién combinado en diversos minerales:

rejalgar, As2S2, rojo;

oropimente, As2S3, amarillo;

mispíquel o pirita arsenical, FeAsS;

cobaltina, CoAsS; y

arsenolita, As2O3

Se obtiene como producto secundario en la producción y refinación de cobre, plomo, zinc, estaño y oro. El arsénico se obtiene principalmente de yacimientos complejos. Francia, la antigua URSS, Suecia y México son losprincipales productores de arsénico.

Toxicidad

El arsénico puro, contrariamente a lo que suele creer el profano, no es tóxico, pero se oxida fácilmente a As2O3 o trióxido de diarsénico, aunque sea superficialmente, que ya es un veneno fuerte. Sus compuestos venenosos han sido utilizado como fines homicidas a lo largo de la historia, principalmente en forma de trióxido de diarsénico (polvoblanco, insípido e inodoro llamado "polvo de sucesión", "rey de los venenos", "arsénico", etc. Entre los siglos XVI y XIX el trióxido de diarsénico fue la sustancia preferida por los envenenadores. Entre los que hicieron uso de él se encuentran los Borgia, la marquesa de Brinvilliers, la Voisin, madame Lafarge y Jeanne Gilbert. También se cree que Napoleón murió envenenado con arsénico después derealizarse análisis de sus cabellos. Usado como veneno es de difícil diagnóstico puesto que simula una enfermedad gastrointestinal con episodios sucesivos.

Armand Gautier señaló (1898-1920) la presencia constante en el organismo de vestigios de arsénico en combinación orgánica constitutiva de las células. Su función fisiológica, poco conocida, es probablemente de orden catalítico.

Lasintoxicaciones agudas ocurren en la mayoría de los casos por ingesta e inhalación de trióxido de diarsénico. Los síntomas son fuertes desórdenes gastrointestinales, calambres y colapso circulatorio. La intoxicación crónica puede ser causada por ingesta de alimentos y agua que contienen arseniuros o por exposición laboral al inhalar durante mucho tiempo polvos que flotan en el aire en el lugar de trabajo. Lossíntomas pueden aparecer incluso después de muchos años de latencia. La intoxicación crónica produce lesiones en la médula ósea, sangre, hígado, vías respiratorias y sistema nervioso central.

El arsénico actúa a nivel molecular, dejando inactivas las enzimas a través de la formación de nuevos enlaces químicos covalentes llamados puentes disulfuro. Las partículas de arsénico que ingresan altracto respiratorio son absorbidas por el pulmón. Allí, de acuerdo a la especie química de arsénico que se ha incorporado, puede ocurrir la excreción por orina o su ingreso a los tejidos del cuerpo. Si es absorbido, el arsénico se puede llegar al hígado, las vísceras, los huesos, la piel y concentrarse en el pelo y las uñas.

La dosis tóxica del trióxido de diarsénico es del orden de 2 mg porkilogramo de peso, es decir, para un hombre de 60 kg, una dosis tóxica de 0,120 g. En casos de intoxicación lenta, se localiza el arsénico en los huesos y faneras (en especial, los cabellos).

La interpretaciónde los resultados de los análisis es delicada en medicina legal ya que, por una parte, por causa de su empleo medicamentosos que ha llegado a ser muy escaso, por encontrarse presente enciertas aguas minerales y, además, por la presencia de cantidades de arsénico del orden de medio miligramo (0,000 5 g) por kilogramo en la tierra. Aunque la intoxicación aguda es fácil de demostrar por la presencia de arsénico en el tubo digestivo, el hígado y los riñones, la intoxicación subaguda o crónica es mucho más difícil, siendo su proporción en los cabellos habitualmente inferior a 6 ppm...
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