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Volumen 8 - Nº46 - MAYO/JUNIO 1998

Revista de Divulgación Científica y Tecnológica de la
Asociación Ciencia Hoy
ARTÍCULO

Las Tortugas Terrestres de Zonas Aridas de la República Argentina
Juan A. Pujol Fructuoso
Departamenro de Ecología e Hidrología
de la Universidad de Murcia. España

Tres variedades de tortugas terrestres viven en llanuras áridas y demiáridas de la Argentina. Suhábitat se encuentra afectado por las actividades agropecuarias. Esto, junto a su comercio ilegal como mascotas, representan serios peligros para su supervivencia.
Por las características de su vida animal y vegetal, el territorio ocupado por la Argentina pertenece a la llamada Región Neotropical. Esta, una de las seis grandes áreas biogeoraficas del mundo, se extiende desde el desierto mejicanohasta la zona subantartica de América del Sur. Las tortugas de tierra de la fauna neotropical pertenecen a la familia Testudinidae y pueden dividirse en dos grandes grupos, de acuerdo con el ecosistema donde vivan. En las selvas tropicales húmedas de Venezuela, Las Guayanas, Colombia, Perú, Bolivia y Paraguay se encuentran las tortugas Chelonoides carbonaria y Chelonoides denticulata. Otros tresrepresentantes del género, como el Chelonoides chilensis, Chelonoides donosobarrosi y Chelonoides petersi, tienen una distribución mucho más restringida ya que se limitan a las tierras áridas y semiáridas de la Argentina. La presencia en la Argentina de C. carbonaria sólo se ha verificado algunas provincias del nordeste, no Formosa.
La llamada tortuga de tierra argentina (Chelonoides chilensis)fue descrita 1870 por el zoólogo Gray, a partir de unos ejemplares procedentes de puertos chilenos, de ahí su nombre específico en latín. Sin embargo, con el paso de los años se supo que no hay tortugas en Chile, por lo que la controversia acerca de la nomenclatura acompaña a la especie desde su identificación. Otras variedades de tortugas argentinas han generado problemas taxonómicos, ya que existedisparidad de opiniones sobre la clasificación de lo que se denominó "complejo chilensis". En efecto, en 1973 Freiberg describió otras dos variedades taxonómicas (taxones) muy cercanas a la chilensis: la tortuga de tierra patagónica (Chelonoides donosobarrosi) y la tortuga de tierra cuyana (Chelonoides petersi). Para algunos autores, estas tortugas no serían más que variedades de la C. chilensis;mientras que otros les otorgan la categoría de subespecies e, incluso, de especie. En los últimos años, estudios de la estructura de los huesos de esas tortugas parecen confirmar las diferencias existentes entre C. chilensis y C. donosobarrosi. El hecho de que las tres tortugas se comporten como simpátricas -es decir, ocupan simultáneamente el mismo territorio- en aquellos lugares en quesuperponen sus áreas de distribución aumenta la complejidad del problema de su clasificación taxonómica.
Estas tortugas, auténticas reliquias australes del género Chelonoides, presentan las mayores afinidades con las tortugas gigantes de las Islas Galápagos (Chelonoides elephantopus o CheIonoides nigra). Integran el mismo conjunto al que pertenece el género Gopherus de los desiertos de México y sur delos Estados Unidos. En todos estos casos, constituyen formas que han alcanzado un elevado grado de adaptación a los ambientes áridos donde viven. También, en los ambientes áridos que bordean al mar Mediterráneo, aparece el género Testudo, en el que se incluyen la tortuga mora (Testudo graeca) y la tortuga mediterránea (Testudo hermanni) de la fauna ibérica.

MORFOLOGÍA
La tortuga de tierraargentina tiene un caparazón cuyas dimensiones varian entre los 17 y 27cm de largo y los 12 y 15 de ancho. Está formado por treinta y seis grandes placas, y es de forma globosa. Esto último es más marcado en los machos. La estructura del caparazón de la tortuga de tierra patagónica se asemeja bastante, pero su caparazón es más deprimido y su altura no llega a la mitad de su longitud. Algunos...
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