Bajar al cero absoluto

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BAJAR AL CERO ABSOLUTO
La proeza del grupo de científicos que logró bajar al cero absoluto POR: ÁNGELA POSADA SWAFFORD Tomado de EL TIEMPO, Abril 18 de 2010. En un laboratorio del prestigioso Instituto de Tecnología de Massachusetts científicos lograron hace tres lustros alcanzar la temperatura más baja posible: 273 grados centígrados bajo cero. "Fue aquí, en este 'refrigerador de átomos'. Estees el lugar donde, hace 15 años, logramos las temperaturas más bajas que se han generado hasta el momento", dice el físico Wolfgang Ketterle, señalando con el dedo una pequeña caja negra envuelta en papel de aluminio, rodeada de cables que parecen serpientes en una selva de alta tecnología. Estamos en su laboratorio del Massachusetts Institute of Technology, un espacio oscuro y reducido lleno amás no poder de cables de alta tensión, imanes, espejos, tubos de vacío, generadores de rayos láser y otros dispositivos extraños que desafían una descripción. Esas temperaturas de las que habla Ketterle no son los -89°C del Polo Sur. Ni siquiera los -227°C de la superficie de la Luna. Comparadas con la brutalidad del cero absoluto, estas son cifras irrisorias, tan lejanas de éste como Nueva Yorkestá de Londres. Porque los números a los que Ketterle se refiere son el último récord de la física de lo ultrafrío: el estudio en el laboratorio de la materia a temperaturas tan alucinantes, que hacen que los átomos -y hasta la luz misma- se comporten de formas estrambóticas. Por ejemplo, a -262°C desaparece la resistencia eléctrica de algunos materiales y crea el fenómeno conocido comosuperconductividad. A temperaturas aún más bajas algunos gases convertidos en líquidos son capaces de atravesar las paredes de un recipiente de cristal, y hasta aparentan desafiar la gravedad arrastrándose hacia arriba por sí solos. Otros más sufren extrañas crisis de identidad, actuando como ondas en lugar de átomos. La manipulación de estos aberrantes comportamientos tendrá aplicaciones en tecnologías queeventualmente regirán nuestras vidas cotidianas, sin ir más lejos, la

computación cuántica (que permitirá el flujo de cantidades ilimitadas de información a velocidades enormes), la fabricación de materiales aún insospechados y el santo grial de la física: superconductores que funcionen -irónicamente- a temperatura ambiente. Para Ketterle y su equipo, el descenso a la orilla del cero absolutosignificó haber descubierto una nueva forma de materia (el condensado de Bose-Einstein, predicho por Albert y por Satyendra Nat Bose) -y con ella, el Premio Nobel de Física en 2001, compartido con la Universidad de Colorado. El cero absoluto está definido internacionalmente como -273°C. (o sea 0°Kelvin). Puesto que en la física la temperatura es una medida de la rapidez con que se mueven los átomos,el cero absoluto es un estado en el cual es imposible extraer más energía calórica de una substancia, y por lo tanto los átomos casi ni se mueven.

A temperatura ambiente, los átomos se mueven a unos 500 metros por segundo. Pero si se los somete a casi el cero absoluto, su velocidad disminuirá a unos 20 centímetros por segundo. Esto es suficiente para observar detalles en su estructura internaque no son visibles de otra manera. Es lo mismo que tratar de adivinar el color del timón de un auto que pasa frente a usted a 80 km por hora. En cambio, si ese auto pasa mucho más lentamente, usted podrá observar detalles tales como el tapizado. La hazaña de Ketterle se llevó a cabo trabajando con una diminuta nube de moléculas de sodio atrapadas dentro de una pared de imanes, que produjo elprimer condensado de Bose-Einstein, o BEC. Desde entonces, los BEC son producidos en forma rutinaria en varios laboratorios de investigaciones. "Ahora usamos sodio, litio y rubidio", dice Ketterle, "porque los distintos elementos tienen propiedades que nos permiten crear distintas formas de materia en el ultrafrío. Aquí puede ver varios láseres que irradian a los átomos, bombardeándolos desde seis...
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