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"La tragedia de Bhopal se podía haber evitado"
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Dos expertos británicos en catástrofes hablan sobre la seguridad de las industrias químicas
DANIEL CAPELLA, - Barcelona

EL PAÍS - Sociedad - 31-05-1985

"Lo más triste del accidente de Bhopal, en la India, es que en absoluto era un incidente necesario. No tenía que haber ocurrido si se siguiese mínimamente la regla de evitar riesgosinnecesarios". Así lo afirma Trevor A. Kletz, profesor de Ingeniería Química en la universidad Politécnica de Loughborough (Reino Unido), quien, junto a Jack H. Burgoyne, profesor de Seguridad Industrial en la universidad de Londres, ha dictado un curso recientemente en Barcelona. Los dos están considerados como máximos expertos en el tema de grandes accidentes y catástrofes. Jack Burgoyne fue uno delos pioneros en todo el mundo en estudiar científicamente los accidentes industriales, aunque el origen de ello hay que situarlo en la II Guerra Mundial. "En los años treinta me dedicaba a la investigación científica sobre la combustión, pero al empezar la guerra el Gobierno británico me llamó para estudíar la defensa civil en condiciones bélicas. Fue entonces cuando empecé a investigar sobre laseguri.dad del público, los riesgos y los accidentes industriales. Al acabar la guerra comencé a enseñar la asignatura Seguridad en los Procesos y Prevención de Pérdidas en el Imperial College de Londres".Desde entonces, Burgoyne ha publicado un centenar de trabajos científicos sobre el tema y ha actuado como consultor y consejero de diversas empresas, entre ellas compañías de seguros. Creó en 1964su propia oficina, pero se jubiló en 1978, y ahora continúa dando conferencias por todo el mundo. "Cuando empecé, en 1946, a hablar sobre seguridad, era el único que lo hacía. Sin embargo, ahora todo ingeniero químico ha de seguir cursos de este tipo si quiere ser admitido en el colegio profesional correspondiente. En mi opinión, este tipo de problemas tiene que ser estudiado por los estudiantesde Química y de otras ingenierías, como la eléctrica, la industrial o la de obras públicas". Expansión de las plantas químicas

El itinerario de Kletz va unido también a una de las grandes empresas británicas, la Imperial Chemical Industries (ICI), a la que asesoró a partir de los años sesenta, en el momento de máxima expansión de las plantas químicas. "Entonces había muchos accidentes,incendios y explosiones. Se dieron cuenta de que los trabajadores que cuidaban las plantas de producción no tenían los suficientes conocimientos técnicos, no estaban preparados para manejar peligros potenciales muy elevados. Al ser contratado estudié qué se podía hacer a nivel de diseño y de funcionamiento, para reducir los accidentes".El trabajo de Kletz no era fácilmente aceptado por parte de losdirectivos de las empresas. "No sólo tenía que hacer sugerencias sobre lo que había que hacer, sino que tenía que ver cómo hacer llegar a la gente el mensaje de la seguridad. Yo invertía casi más tiempo en lo segundo, en realizar interminables charlas y escritos. Lo importante es construir una manera sistemática de tratar los riesgos, detectarlos y corregirlos". Esos principios de seguridad fueronignorados en la planta que tenía la trasnacional norteamericana Union Carbide (UC) en la ciudad india de Bliopal. El 3 de diciembre de 1984 escapaban a la atmósfera los gases producto de la reacción del agua al entrar en contacto con el isocianato de metilo. Los sistemas de seguridad fracasaron estrepitosamente: 2.500 personas murieron y más de 25.000 resultaron heridas. "La primera idea que hay queseguir", afirma Kletz, "es evitar al máximo los riesgos. Lo más triste de la tragedia de Bhopal es que fue un accidente totalmente innecesario. Para explicarlo pongamos el ejemplo de un parque zoológico: la química es como un león en una jaula, que alguna vez se escapa y mata a alguien. ¿Por qué hemos de tener leones en un zoo y no sólo ovejas? Para mí, en el caso de Bhopal era totalmente...
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