Biologia

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Los trabajos de Louis Pasteur habían empezado en 1855, cuando ya era decano de la Facultad de Ciencias de Lille. Entonces comenzó a averiguar por qué ciertos vinos a veces se empeoraban, con graves pérdidas económicas para una industria emblemática de Francia.
En aquel momento se sabía que la fermentación de la uva, según había afirmado Lavoisier, era un proceso químico en el que apartir del azúcar se formaba alcohol, agua y dióxido de carbono, y aunque también se reconocía la presencia de levaduras, se las consideraba agentes catalíticos o producto de la fermentación.
El día 7 de abril de 1884 tuvo lugar en la Sorbona una reunión de gala. Fue un encuentro científico a la que asistieron Alexandre Dumas, George Sand y toda la intelectualidad de París. En ella escucharon alquímico Louis Pasteur, un profesor de 42 años que anunció los resultados de unos experimentos que echaban por tierra toda idea de generación espontánea.
El conferencista estuvo preciso, claro y brillante: “No hay ningún caso confirmado en que hayan aparecido seres vivos microscópicos sin gérmenes, sin unos padres semejantes a ellos”. Pasteur era un hombre de convicciones religiosas –por ellas rechazóla teoría de Darwin- y prefería dejar el tema de la aparición de la vida en manos de Dios.
Aquellos que sugerían que esas levaduras no eran producto de la fermentación, sino su causa, eran ridiculizados, entendiendo que el dar protagonismo en ese proceso a organismos vivos sería una vuelta atrás, dado que la química podría explicar todas las reacciones de la vida.
En el fondo, estaba ladiscusión sobre el tema de la “generación espontánea”, la idea de que pueda aparecer vida a partir de lo inerte.
Al margen de filosofías, la realidad era que los industriales franceses del vino, cerveza y vinagre no podían controlar los procesos y a veces el vino se avinagraba sin que pudieran saber el motivo ni evitarlo. Otras veces, cuando se quería hacer vinagre, aparecía ácido láctico.
Pasteurobservó en el microscopio que mientras en el vino aparecían unos glóbulos esféricos de levadura, en aquel estropeado se observaban otros con forma de bastoncitos. Concluyó entonces que había dos tipos de levadura, una de las cuales conduce a la producción de alcohol, mientras que la otra generaba ácido láctico.
Para él, las levaduras –los seres vivos que hacían fermentar el jugo de las uvas, el mosto dela cerveza y otros líquidos- estaban en el aire, en la piel de las uvas, en las manos de las personas y en otros objetos pero, en todo caso, cada levadura provenía de otra anterior y nunca se generaba espontáneamente.
En 1860 hirvió un caldo de carne y lo dejó expuesto al aire, pero dentro de un matraz de cuello de cisne –largo, delgado y con curvas-. El aire nuevo podía penetrar libremente,pero las partículas se quedaban en las curvas del cuello del matraz. El caldo de carne se estropeó, y no tuvo lugar la descomposición.
Pasteur aplicó aquella idea a la transmisión de enfermedades. Según él, éstas contagian a través de los “gérmenes” organismos invisibles que hay en el ambiente. El primero reconocido fue el Bacillus anthracis, causante del ántrax, una enfermedad de los animales quepuede ser contagiada a las personas y que se conoce como carbunco o carbón, debido al color negro de las pústulas que aparecen en la piel.
En 1885 hizo uso por primera vez de los “gérmenes atenuados” de la rabia para vacunar al pequeño Joseph Meister, que había sido mordido por un perro enfermo. El tratamiento funcionó y se creó en Francia, el Instituto Pasteur contra la rabia, que desde 1888 seconvertiría en uno de los centros de investigación biológica de más prestigio en el mundo.
Este científico y benefactor de la humanidad, falleció en Saint Cloud, el 28 de septiembre de 1895, en la cumbre de su gloria

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