Partículas nucleares
Cuando un átomo radiactivo se desintegra, las partículas que están dentro de él (neutrón, protón y electrón) dan origen a otras partículas. Las partículas alfa y beta y la radiación gamma son las máscaracterísticas de un fenómeno de radiación nuclear; también se emiten otras como positrones y neutrones.

El decaimiento de un átomo radiactivo se expresa como una reacción química, indicando número atómico y másico decada una de las especies de la reacción. Estas reacciones se llaman reacciones nucleares, y tiene características distintas de las reacciones químicas comunes.
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Decaimiento alfa
Un ejemplo de emisión de una partículaalfa es la del polonio, elemento descubierto por los Curie:
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El elemento que se forma después del decaimiento alfa tiene un número atómico menor en dos unidades y un número másico menor en cuatro unidades respectoal elemento que lo genera.
Decaimiento beta

Un neutrón puede transformarse en un protón al emitirse un electrón, reacción que puede escribirse de la siguiente forma:
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El electrón emitido abandona el núcleo aaltísima velocidad. En este proceso, el número másico no se altera (disminuye un neutrón y se genera un protón), pero el átomo que se forma tiene en su núcleo un protón más que el inicial; por lo tanto, el número atómico aumentaen una unidad. Un ejemplo de decaimiento beta es:

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Emisión gamma

La radiación gamma se emite debido a cambios de energía dentro del núcleo. Su emisión no provoca variación en el número másico y tampoco en elnúmero atómico. Simplemente se trata de un núcleo excitado que libera energía de esta forma:
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El isótopo radiactivo inicial es denominado padre o progenitor; el producto se conoce como descendiente.

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[pic]Figura1. Poder de penetración de las partículas emitidas desde un núcleo radiactivo
Emisión de positrones

Cuando un elemento radiactivo emite un positrón, el elemento que se forma tiene un número atómico [continua]

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