Breve historia de los sistemas numéricos

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1. Introducción

La humanidad supo asociar tempranamente a una colección de objetos un grupo de signos o de cosas: trazos marcados en la madera, en un hueso o en la arena, montones de piedras,gestos con la mano o con la cabeza, etc. Así, los pastores sumerios llevaban la cuenta de los nacimientos, pérdidas, compras y ventas de sus ovejas representando cada animal del rebaño mediante un cono dearcilla (calculi) y comparando las cantidades colocandolas en una envoltura de arcilla.

La economía, más compleja, de las primeras aglomeraciones urbanas de la Baja Mesopotamia eligió un sistemamás elaborado: se imprimieron sobre la envoltura de arcilla signos que representaban los mismos signos que los calculi. Estos últimos, que ya no tenían razón de ser, fueron poco a poco suprimidos, y lasenvolturas reemplazadas por las primeras tablillas, numerales. Por tanto, las primeras numeraciones escritas aparecieron al mismo tiempo que las primeras formas de escritura, en Mesopotamia hacia3300 a. J. C. y en Egipto hacia 3200 a. J. C.

Debido a lo práctico que resultaba denotar con un símbolo a un determinado número de elementos, surge lo que se conoce como la base, a lo largo de lahistoria la más utilizada ha sido la del 10, aparentemente, refiriendose al número de dedos en las manos. Existen algunos casos excepcionales en las culturas babilonica y maya; la primera utilizó, demásde la base 10, la base 60 o sexagesimal (actualmente la utilizamos en para agrupar las medidas del tiempo 60 segundos = 1 min, 60 min = 1 hora. ) y la segunda por su parte utilizaba las bases 5 y 20consiguiendo un sistema numérico complejo y muy útil para cálculos astronómicos.

Uno de los problemas con la mayoría de los sistemas de numeración, era que no permitian efectuar operaciones sencillaslo cual permitia que solamente algunos eruditos se acercarán a ellos. El sistema que actualmente utilizamos fue introducido por los árabes a Europa y permite utilizar procedimientos sencillos para...
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