Capitalismo

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Capitalismo
¿De dónde surge el capitalismo?

El capitalismo obtuvo sus más logrados avances en Gran Bretaña. Por ello cabe preguntarse qué tenía Gran Bretaña de especial para que el capitalismo encontrara allí el caldo de cultivo adecuado a su desarrollo. De hecho, hay muchas historias del capitalismo que se contentan simplemente con responder esta pregunta. Ellen Meiksins Wood, en unapublicación reciente, sitúa los orígenes del capitalismo en Inglaterra, aunque parezca sorprendente, en la agricultura, concretamente en la relación que mantenían terratenientes, arrendatarios y campesinos.

En la primera parte del capítulo anterior hemos seguido una línea argumental similar que debe mucho al mencionado estudio. Pero ¿podemos quedarnos ahí? defendemos que el capitalismo debe tomarse enúltimo término como fenómeno europeo. Al investigar los orígenes del Capitalismo, lo que debemos preguntarnos no es tanto por qué se desarrolló en Gran Bretaña, sino por qué surgió en Europa.

¿Por qué en Gran Bretaña?

La Gran Bretaña del siglo XIX fue la primera sociedad industrial, pero lo que permitió la industrialización decimonónica fue el avance realizado por el capitalismo en el sigloanterior, cuando la expansión de las relaciones comerciales y el aumento del consumo generaron una demanda suficiente para que mereciera la pena invertir en la producción industrial. La necesidad de ganar dinero para adquirir bienes hizo que la gente buscara empleo en las fábricas, sin tener mucho en cuenta la monotonía del trabajo o las sórdidas condiciones laborales. Como los propietarios delcapital controlaban la actividad concentrando a los obreros en plantas industriales, introduciendo maquinaria y organizando el trabajo de manera novedosa, la productividad aumentó.

La relación que mantenían propietarios y trabajadores en el siglo XVIII ya proporciona indicios de capitalismo. Solemos asociar los sindicatos y los conflictos industriales al siglo XIX, pero en el siglo anterior losintereses de la mano de obra y los del capital ya colisionaban. En esa época, la mayoría de los trabajadores cualificados se organizaron en algún momento formando agrupaciones, que pueden ser considerados como precedentes de los sindicatos. Lo hacían sencillamente porque sólo actuando de manera colectiva podían protegerse de los empresarios, empeñados en degradar su trabajo rebajando los sueldos ocontratando a trabajadores peor cualificados.

Uno de los primeros sectores en organizarse de esta manera fueron los cardadores de lana de la industria textil del suroeste inglés. En 1700 los cardadores de la Tiverton formaron una «sociedad amistosa» para fijar un salario mínimo e impedir que los propietarios de las casas de moda contrataran a personas que no pertenecieran a dicha agrupación.Los trabajadores sostuvieron violentas disputas con los empresarios, que querían importar la lana ya cardada de Irlanda, ejemplo temprano de una táctica que se ha generalizado hoy en día: la de contratar mano de obra más barata fuera del país. Como respuesta a dicha iniciativa, los cardadores de lana prendieron fuego a la lana irlandesa y asaltaron las casas de los propietarios, lo cual desencadenóverdaderas batallas campales con la policía, por tratarse de un ataque a la propiedad privada.

Fue también en la Gran Bretaña del siglo XVIII cuando se plantearon por primera vez modos de pensamiento típicamente capitalistas para explicar las bases económicas de la sociedad. Adam Smith propuso con claridad las ventajas de la división del trabajo, la competencia, el libre funcionamiento delmercado y la producción de beneficios. Los más importantes pensadores de este periodo estudiaban los mecanismos y los principios de la economía capitalista que veían surgir a su alrededor. Sus ideas fueron más tarde criticadas por Karl Marx en el análisis que éste hizo de la dicha dinámica, aunque terminaron por ser incorporadas a su pensamiento con un nuevo sesgo ideológico.

¿Por qué se...
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