Caracterizacion de las aguas

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CAPÍTULO 7

FUNDAMENTOS PARA LA CARACTERIZACIÓN DE LAS AGUAS

1.

GENERALIDADES

Como ya hemos visto, durante su ciclo hidrológico, el agua es capaz de disolver sales minerales, acarrear greda, agentes contaminantes como desechos industriales, aguas residuales domésticas, etcétera. La apariencia (el aspecto físico) del agua puede engañarnos totalmente con respecto a su calidad. Porejemplo, si bebemos agua destilada a la que se ha añadido cantidades convenientes de sal de cocina, cianuro de sodio y Shigella —una bacteria causante de diarrea, generalmente acompañada por fiebre—, no sentiremos los efectos de la bacteria porque, como el cianuro de sodio es venenoso, habremos muerto antes. Sin embargo, el agua seguirá cristalina como si estuviera destilada; es decir, conservará unbuen aspecto. Para saber si el agua es o no peligrosa para la salud, se debe determinar sus características, que se obtienen mediante análisis de laboratorio físico-químicos, microbiológicos, de compuestos orgánicos y metales.

2.

ANÁLISIS FÍSICOS

Estos exámenes dan a conocer el olor, el sabor, la apariencia y aceptabilidad del agua de una manera general. Las determinaciones físicas máscomunes son las siguientes:
373

2.1

pH

Con este examen solo determinamos si el agua es ácida (aquella característica que provoca la corrosión de las tuberías de fierro), neutra o básica. Una solución que tenga pH menor que 7 es ácida, la que tenga un pH equivalente a 7 es neutra y, si el pH es mayor que 7, la solución es alcalina.

2.2

Turbidez

En el agua, todas las sustanciasinorgánicas pueden producir olor y sabor, según la concentración en que se encuentren. Los seres vivos, como las algas, el plancton, etcétera, también pueden producir olor y sabor. Debe recordarse que el cloro, además de ser desinfectante, puede quitar el olor, el sabor, e impedir la proliferación de algas (que producen olor, sabor y color); eliminar el fierro y el manganeso y coagular las materiasorgánicas. Sin embargo, cuando el cloro está presente en exceso, puede producir olor y sabor en el agua (principalmente cuando esta tiene fenol). Observación: cuando el agua posee compuestos de fenol y se desinfecta con cloro, adquiere un sabor a remedio.

La turbidez de una muestra de agua es la medida de la interferencia que presentan las partículas en suspensión al paso de la luz. Se debe a laarcilla, al lodo, a las partículas orgánicas, a los organismos microscópicos y a cuerpos similares que se encuentran suspendidos en el agua. La turbidez nos da una noción de la apariencia del agua y sirve para tener una idea acerca de la eficiencia de su tratamiento.

3.

ANÁLISIS QUÍMICOS

2.3

Color

El color del agua se debe a la presencia de sustancias orgánicas disueltas o coloidales,sustancias inorgánicas disueltas, así como cuerpos vivos presentes, tales como algas. Cuando hay turbidez, el agua presenta un color evidente y para obtener el color verdadero se recurre a algún mecanismo técnico. El color constituye una característica de orden estético y su acentuada concentración puede causar cierto rechazo.

Los análisis químicos constituyen uno de los principales requisitospara caracterizar el agua. Las Guías para la calidad del agua potable de la Organización Mundial de la Salud (1995) señalan que los problemas relacionados con las sustancias químicas presentes en el agua de bebida se deben sobre todo a que ellas pueden afectar la salud después de una exposición prolongada. Entre los contaminantes químicos, los que generan especial inquietud son los que tienenpropiedades tóxicas acumulativas, como los metales pesados y las sustancias carcinógenas. Por otro lado, el empleo de desinfectantes químicos para tratar el agua produce, por lo general, la formación de productos químicos secundarios, algunos de los cuales son potencialmente peligrosos (OMS, 1995, p. 3). Entre las sustancias químicas de importancia para la salud que pueden afectar el agua potable,...
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