Carbono 14

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Cómo se conoce la edad de los fósiles

¿Cómo es posible saber la edad de un fósil? ¿Cómo se explica que un científico afirme que un objeto o los restos fósiles de un animal o una planta tengan, porejemplo 30.000 años?

Detrás de tales afirmaciones hay exhaustivos trabajos de investigación.

Uno de los sistemas utilizados es el método del carbono 14, aunque presenta una serie de problemas.El más elemental es que no es válido para datar fósiles de más de 50.000 años.

“Este fósil, de unos 27.000 años aproximadamente, lo encontramos en el yacimiento…”. Estas ficticias palabras puedehaberlas pronunciado un investigador que, con casi total seguridad, ha datado la edad del fósil por el método del carbono 14.

Pero, ¿qué es el carbono 14? ¿Por qué se utiliza para datar fósiles? Ymás aún, ¿por qué es fiable este método?

El carbono 14 es un isótopo del carbono que se forma en las partes altas de la atmósfera, a partir del nitrógeno. Por tanto, el carbono 14, está presente enla atmósfera.

Las plantas, cuando hacen la fotosíntesis, fijan en su interior carbono, y en él se incluye el isótopo llamado carbono 14.

A lo largo de toda su vida, las plantas fijan carbono 14,y lo hacen hasta el momento en que mueren. A partir de su muerte, comienza el proceso de fosilización y, en él, empieza el proceso inverso: el carbono 14 empieza a transformarse de nuevo en nitrógeno.Midiendo la cantidad de carbono 14 y de nitrógeno que hay en el fósil, se puede conocer la edad aproximada de ese fósil.

La masa de carbono 14 de cualquier fósil disminuye a un ritmoexponencial, que es conocido. Se sabe que a los 5.730 años de la muerte de un ser vivo la cantidad de carbono 14 en sus restos fósiles se ha reducido a la mitad y que a los 57.300 años es de tan sólo el 0,01 %del que tenía cuando estaba vivo.

Sabiendo la diferencia entre la proporción de carbono 14 que debería contener un fósil si aún estuviese vivo (semejante a la de la atmósfera en el momento en el...
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