Cetáceos, biología y evolución

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Parte I
En este oportunidad, se comenzará con una breve descripción de lo que son los cetáceos, y como ha sido su evolución en el tiempo.
Caro.-

LA EVOLUCIÓN DE LAS BALLENAS
Las ballenas y cetáceos en general, evolucionaron hace millones de años, y están magníficamente adaptados a su medio ambiente marino, o sea, todos los océanos del planeta, e incluso algunos ríos y lagos de América delSur y Norte, Asia, y África.
La palabra Cetáceo, proviene del Latín Cetus (gran animal marino) y del Griego Ketus (monstruo marino).

La mayoría de los científicos están de acuerdo en que las ballenas tienen el mismo antecesor que los ungulados artiodáctilos – animales con pesuñas y cuatro extremidades-. Por lo que los cetáceos fueron primero terrestres y de ahí pasaron paulatinamente al agua.Los cráneos de las primeras ballenas muestran como sus ventanas nasales (aventadores u orificios respiratorios) se desplazaron hacia la parte superior de la cabeza, para hacer la respiración más fácil. Desarrollaron poderosas aletas caudales (cola) para nadar, los miembros anteriores se convirtieron en aletas pectorales (como remos a los costados) para maniobrar y los posteriores (que fueron patastraseras) se fueron reduciendo lentamente hasta desaparecer. La cola no tiene relación anatómica con éstas últimas.

Hasta la fecha hay aproximadamente 87 especies de cetáceos reconocidos, y es posible que se descubran más en el futuro. Chile tiene la presencia del 50% de las especies de cetáceos reconocidas a nivel mundial.

CETÁCEOS
Ballenas, delfines y marsopas – o toninas, aunque en Chiletambién se les llama toninas a pequeños delfines como al delfín Chileno y al Comerson (tonina negra y overa, respectivamente) – pertenecen a la orden de mamíferos marinos conocida como cetáceos. De la misma manera que los simios – incluyendo a los humanos-, monos y lémures pertenecen a la orden de los mamíferos llamada primates.

Dentro de la orden Cetacea, encontramos tres sub ordenes. Laprimera fue Arqueoceti – naturalmente extinta -, existen fósiles de ésta que datan de hace aproximadamente 52 millones de años atrás, o sea, en la época del Eoceno (período Terciario, Era Cenozoica).

Las otras dos sub ordenes, Misticetis o barbadas y los Odontocetis o dentadas existen en la actualidad, pero a causa de las actividades humanas muchas de las especies que a ellas pertenecen comienzan acolapsar, estando en peligro o vulnerables a la extinción.

Los Misticetis son cetáceos de gran tamaño; en lugar de dientes poseen láminas verticales llamadas barbas que cuelgan de su mandíbula superior, como cortinas, están compuestas de keratina, mismo material que las uñas y cabello humano. Éstas sirven para filtrar el alimento.

Se comunican por bajas frecuencias, por lo que su sonidopuede viajar a mayor distancia. Hasta el momento son 13 especies reconocidas.
De éstas, existen dos tipos muy diferentes de ballenas, las Peinadoras y las Rorcuales.

Algunas características de las primeras, es que tienen el sector de la garganta sin pliegues, o sea, liso. Su nado es lento, son costeras, flotan al morir, y su método de alimentación es peinando o rastrillando el fondo marino parasuccionar los enjambres alimenticios, de ahí la denominación peinadoras, ejemplo de estas ballenas son las ballenas Franca Austral, la Gris, Pigmea, etc.

Sobre los rorcuales, podemos decir que su nombre deriva del noruego “rorhval” que significa pliegues o arrugas. Estos surcos o estrías van desde la garganta hasta la zona ventral se expanden y contraen como acordeón al ingerir grandescantidades de agua y alimento, a diferencia de las peinadoras estas ballenas se alimentan tragando grandes cantidades de agua y alimento, son mas veloces – a excepción de la ballena jorobada -, y mas esbeltas que las peinadoras. Ejemplos de estas ballenas son la Azul, Jorobada, Sei, tropical, Minke.

En Chile tenemos una importante área de alimentación de la ballena Azul - así como otras especies - en...
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