Conflicto y modernizacion en la gran mineria del cobre

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Instituto de Historia Pontificia Universidad Católica de Chile HISTORIA N o 37, Vol. II, julio-diciembre 2004: 419-436 ÁNGELA VERGARA M. / CONFLICTO Y MODERNIZACIÓN EN LA GRAN MINERÍA… 419 ISSN 0073-2435

ÁNGELA VERGARA MARSHALL*

CONFLICTO Y MODERNIZACIÓN EN LA GRAN MINERÍA DEL COBRE (1950-1970)

Este artículo analiza el proceso de modernización en la Gran Minería del Cobre en Chile entre1950 y 1971. En primer lugar, se examinan las causas, nacionales e internacionales, que llevaron a las empresas del cobre a introducir cambios en la forma de producción, organización de la fuerza de trabajo y labores administrativas. En segundo lugar, se analiza el impacto que tuvo la modernización en las condiciones de vida y de trabajo de los mineros del cobre. En términos generales, esteartículo plantea que aunque la modernización minera aumentó la productividad de esta industria, al mismo tiempo esta agudizó el conflicto laboral en la minería y deterioró la posición de las empresas del cobre en Chile. Palabras clave: Cobre, minería, huelgas, modernización. This article focuses on the process of modernization in the Large Scale Copper Industry between 1950 and 1971. First, it looks atthe national and international factors that led copper companies to introduce substantial changes in the organization of production, the labor force, and administration. Second, it analyzes the impact of modernization on working, economic, and living conditions in the copper mines. In a time of increasing nationalism and political radicalization, these schemes not only led to intense confrontationwith labor unions but also undermined the position of the US copper companies in Chile. Key words: Copper, mining, strikes, modernization.

INTRODUCCIÓN Desde fines de la década de 1940, las empresas de la Gran Minería del Cobre (GMC) introdujeron profundos cambios en la forma de producción, organización de la fuerza de trabajo y labores administrativas1. Estos cambios formaron parte de unesfuerzo modernizador que emprendió el empresariado minero norteamericano
* Assistant Professor of History. University of Texas. Pan American. EE.UU. de N.A. Correo electónico: avergara@panam.edu 1 La Gran Minería del Cobre (GMC) incluía los yacimientos mineros que producían más de 25 mil toneladas de cobre al año. Hasta 1971, esta incluía a El Teniente (Rancagua) de propiedad de Braden CopperCompany, Chuquicamata (Calama) de propiedad de Chile Exploration Company y Potrerillos-El Salvador (Chañaral) de propiedad de Andes Copper Mining Company. Braden Copper era subsidiaria de la Kennecott Copper Corporation y Chile Exploration y Andes Copper eran subsidiarias de Anaconda Copper Company.

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en Chile. La apuesta por la modernización fue concebida como unarespuesta a las nuevas exigencias del mercado internacional de aumentar los niveles de productividad y eficiencia, a la baja en la calidad del cobre chileno, al alza en los costos de la mano de obra y a las presiones proindustrialización del Estado. En última instancia, las compañías norteamericanas de cobre buscaban reducir los costos de producción y aumentar la competitividad del cobre chileno en unmercado internacional cada vez más difícil y volátil. Aunque la estrategia modernizadora no era un fenómeno nuevo en la GMC, en los años cincuenta esta adquiere caracteres y connotaciones específicas que la distinguen de procesos previos. En noviembre de 1958, la revista norteamericana Engineering and Mining Journal resaltó las singularidades de esta nueva etapa modernizadora por la que pasaba laindustria del cobre en el mundo. La modernización, comentaba Engineering and Mining Journal, anhelaba “aumentar la productividad, reducir los costos y mantener altos márgenes de ganancia”2. La nueva tecnología y equipos, la mecanización y el mejoramiento de los medios de transporte reducirían los altos costos de la fuerza de trabajo. Asimismo, la modernización “mejoraría las minas y plantas...
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