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Epidemiología y Causalidad en Salud Ocupacional
 
Dr. Gilbert Corzo A
Médico Ocupacional
gcorzo@telcel.net.ve
 
 
Los métodos usados en el estudio de los factores ocupacionales y ambientales son los mismos que se utilizan en otras ramas de la epidemiología. Sin embargo, una característica importante de la epidemiología ocupacional es su relación con una población  de adultos jóvenes ypersonas de edad madura, y a menudo predominantemente de género masculino. Además, en epidemiología ocupacional la mayoría de los grupos expuestos son relativamente saludables, al menos al inicio del trabajo. Esto ha dado lugar al término "efecto trabajador sano" que indica que la población trabajadora, en contacto con factores de riesgo, tiene  una morbilidad y mortalidad total más baja que lapoblación en conjunto. 
 
En contraste, los estudios epidemiológicos de factores ambientales en general (comunitario), incluyen normalmente a los niños, personas de mayor edad y personas enfermas. Esto es de gran importancia cuando se usan los resultados de estudios de  epidemiología ocupacional para establecer normas de seguridad para riesgos medioambientales específicos. Es probable que laspersonas expuestas en la población general sean más sensibles que los trabajadores. Por ejemplo, se ha descrito con mayor frecuencia los efectos a la salud por plomo inorgánico, a niveles bajos de exposición, en los niños y las mujeres adultas que en hombres adultos.  
 
El énfasis principal en epidemiología ocupacional y ambiental ha estado en los estudios de causas de enfermedad. Ahora se estáprestando atención creciente a la evaluación de medidas preventivas específicas para reducir exposición, y el impacto a la salud y el ambiente. Generalmente es muy costosa la eliminación de la exposición a los factores de riesgos derivados de alguna actividad industrial o agrícola, que proporciona beneficio económico a la comunidad. Sin embargo, la contaminación ambiental es a menudo costosa en símisma, y puede dañar la tierra agrícola o la propiedad industrial, así como la salud de las personas. Los análisis epidemiológicos ayudan a las autoridades de salud pública a encontrar un equilibrio aceptable entre riesgos para la salud y los costos económicos de prevención y control.
 
            Los métodos epidemiológicos, en el relación a salud de los trabajadores, pueden usarse para numerososfines. Estos está íntimamente relacionado con el objeto de estudio de esta disciplina. Entre sus aplicaciones están:
 
-         Observación de la patología derivada de la exposición ocupacional. ¿Cuál es la frecuencia con la que se presenta?. Esto requiere conocer el número de personas que adquieren en padecimiento en un período específico, como el tamaño de la población no afectada. Con estainformación se utilizaría las mediciones de frecuencia de la enfermedad profesional o del accidente de trabajo, a fin de tipificar los patrones de ocurrencia de los mismos y la vigilancia médica. Los criterios empleados para definir la ocurrencia de una enfermedad (caso), básicamente depende del estado del conocimiento común acerca de la enfermedad y de los resultados de las pruebas diagnósticastípicas.
 
-         Relación causal. Consiste en determinar el perfil de las características que definen los factores de riesgo asociados a una enfermedad laboral. Las asociaciones entre estas características y la ocurrencia de la enfermedad pueden surgir por coincidencia, por nexos no causales a otras características, o por relaciones de causa y efecto, que serán analizadas más adelante. Laidentificación y caracterización de los factores de riesgo proporciona una comprensión válida de los mecanismos de acción comprometidos en la ocurrencia de la enfermedad. La ocurrencia del efecto a la salud está determinada no sólo por los factores ambientales, incluyendo el estilo de vida, sino por los factores biológicos (celular y genético) de los trabajadores.
 
-         Pruebas diagnósticas,...
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