Probablemente la humanidad desarrolló por primera vez creencias religiosas y espirituales durante el Paleolítico Medio o paleolítico superior. Sin embargo antropologos como James Harrod y Vincent W. Fallio, han propuesto recientemente que la religión y la espiritualidad (así como el arte) pueden haber surgido primero en homínidos pre-paleolíticos o en las sociedades tempranas del Paleolítico Inferior. De acuerdo con Fallio, el ancestro común de los chimpancés y los humanos experimentó estados alterados de conciencia, participando en el ritual, el cual fue utilizado en sus sociedades con la finalidad de fortalecer los lazos sociales y la cohesión del grupo.
La Sima de los Huesos, uno de los yacimientos de la Sierra de Atapuerca, podría ser un santuario en el que, tal vez, fueron depositados los cadáveres, en vez de ser abandonados en el campo. Más tarde, los neandertales enterraban a sus muertos con ofrendas para el más allá,11 una de cuyas manifestaciones es elarte paleolítico, que nació hace 30 000 años. Las obras de arte paleolítico están pintadas o esculpidas en las paredes de las cuevas (arte parietal) o decorando objetos de uso cotidiano (arte mobiliar): sobre todo, de hueso, como arpones, puntas de lanza, bastones, etc. Todavía no se sabe para qué servían las obras de arte paleolítico, pero es posible que estas tuvieran una finalidad mágica o religiosa.
La religión era, a menudo, apotropaica (protectora) o tal vez se trataba de magia simpática. Las Venus, figuras que aparecen en el registro arqueológico del Paleolítico Superior, proporcionan un indicio, ya que podrían haberse utilizado para asegurar el éxito en la caza o para lograr la fertilidad de la tierra y mujeres.12 Las Venus paleolíticas se han explicado a veces como representaciones de la Madre Tierra, similar a la diosa Gea,13 además, han sido descritas por James Harrod como representantes de las mujeres (y hombres) chamánico procesos de [continua]

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