Cycadales

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Orden Cycadales en Bosques Tropicales

1.- Cycadophyta

Las Cycadophyta son un notable grupo de plantas con características únicas, cuyo origen se remonta probablemente al Carbonífero, aunque los restos indiscutibles más antiguos datan del Pérmico, hace más de 230 millones de años. Son una de las cuatro divisiones de plantas con semilla que encajan en el tradicional y ya poco útil conceptode gimnospermas.

Incluyen alrededor de 360 especies con 11 géneros y 3 familias.

Morfología

Sus hojas pinnadas o bipinnadas de color verde brillante por el haz y mate por el envés recuerdan a las hojas de las palmeras con las que pueden confundirse, porque efectivamente presentan un biotipo palmeroide.

El tallo, no ramificado, puede ser desde tuberoso, parcial o totalmente subterráneohasta estípitealto, con aspecto de helechos arbóreos o palmeras (Ej. Microcycas colocoma, de Cuba, hasta 18 m. alt.). Todas las especies presentan raíces con geotropismo negativo, que forman estructuras coraloideas (parecidas a corales) asociadas a cianobacterias fijadoras de nitrógeno (Anabaena cicadea). Las hojas se distinguen del resto de las gimnospermas vivientes por ser pinnadas o bipinnadascomo en Bowenia, de vernación circinada y protegidas por una gruesa cutícula.

Estructuras reproductivas: son plantas dioicas. En todos los géneros, con excepción de Cycas ambos tipos de estróbilos son estructuras como conos compactos con crecimiento definido, en algunos géneros son axilares y laterales.

▪ Estróbilos microsporangiados: con numerosos microsporofilos peltados o escamosos quellevan microsporangios en su superficie inferior o abaxial. El número de microsporangios por esporofilo varía entre 1000 hasta un número reducido en pseudosoros.
▪ Estróbilos megasporangiados: con megasporofilos que varían en tamaño y forma. En muchos casos su forma tiene valor sistemático en la caracterización de géneros y especies. En Zamia, Microcycas y Ceratozamia los megasporofilos sonpeltados, cada uno lleva dos óvulos. En Cycas revoluta son pinnatífidos (estructuras parecidas a hojas) y llevan 6-8 óvulos lateralmente ubicados en el eje del esporofilo, debajo de las rudimentarias pinnas proximales. Los óvulos y los conos femeninos de las Cycadophyta son grandes comparados con los de las otras gimnospermas.

Importancia

Se cultivan como ornamentales. El tallo y las semillas deCycas producen almidón (sagú), pero en las semillas deben removerse las sustancias tóxicas (tipos de glicósidos). Algunas Cycadophyta son venenosas, Dioon edule ocasionalmente puede llegar a matar a un herbívoro grande como una vaca. De la médula de la base engrosada de Zamia floridana se obtiene un tipo especial de harina conocida como "almidón de Florida", después de haberle eliminado el principiotóxico que contiene.

Son plantas dioicas, es decir, existen pies femeninos y pies masculinos. Los megasporofilos (hojas portadoras de las megasporas y luego, cuando éstas maduran, de los gametofitos femeninos) se organizan formando un cono singular, semejante a una piña. De forma semejante están constituidos los conos masculinos, con escamas portadoras de sacos poliníferos (productoresde polen). Los conos pueden alcanzar en algunas especies enormes dimensiones. Tanto para la polinización, como para la dispersión de semillas las cícadas manifiestan la tendencia a contar con animales; algunas tienen semillas con cubiertas carnosas y atractivas.

Algunas especies son cultivadas como comestibles, explotándose la médula, de la que se obtiene una harina, o las semillas. En algunos casosson venenosas, y su aprovechamiento implica la obligación de someterlas a algún proceso específico.

Clasificación

Las cícadas forman una división (Cycadophyta), con una sola clase (Cycadopsida), y un solo orden (Cycadales).

Orden Cycadales

Suborden Cycadineae
Familia Cycadaceae

Subfamilia Cycadoideae

Cycas. Unas 90 especies del Viejo Mundo, desde África...
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