De la nucleina al adn

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MARTÍN BONFIL OLIVERA
CI E NCIAS 71 JULIO

SEPTIEMBRE 2003

FRANCIS CRICK

Pocas veces un hallazgo científico marca de manera tajante el inicio de una nueva era. Es el caso del famoso
artículo firmado por J. D. Watson y F. H. C. Crick en el
número del 25 de abril de 1953 de la revista inglesa Nature. Con sólo 14 párrafos, el escueto título de “Molecular
structure of nucleic acids.A structure for desoxyribose
nucleic acid” y una sola figura —que luego llegaría a convertirse en un icono: la “escalera de caracol” de la doble
hélice del ADN—, el artículo de Watson y Crick bastó para
marcar formalmente el nacimiento de la genética molecular. Constituye, junto con la formulación de la teoría de la
selección natural de Darwin, o de la teoría celular por
Schleiden y Schwann,uno de los hitos decisivos en la historia intelectual de las ciencias biológicas.

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no los científicos.

La construcción de la doble hélice

Es la molécula la que tiene glamour,

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Al igual que la memoria, la historia de la ciencia tiende
a simplificar los hechos, a veces hasta el punto de caricaturizarlos. Losdescubrimientos científicos, vistos a la distancia, parecen logros de genios que conciben de pronto
grandes ideas que resultan, casi por casualidad, correctas.
Pero rara vez, al menos en las ciencias naturales, se puede hablar de descubrimientos individuales. La metáfora de
los hombros de gigantes puede estar ya desgastada, pero
no por ello es menos cierta. Al igual que las especies biológicas,las ideas no surgen espontáneamente de la nada:
evolucionan a partir de ideas anteriores, generadas en
otros cerebros. También mutan y se combinan unas con
otras; producen descendencia variada que luego es seleccionada, en parte, por su capacidad para colonizar nuevas
mentes, pero sobre todo, en el caso de la ciencia, para ajustarse a eso que llamamos realidad.
El descubrimiento de la doblehélice surge, principalmente, de dos linajes de ideas. Uno proviene de la genética y se remonta a los conceptos de los antiguos griegos sobre la pangénesis, que suponía que ciertas secreciones del
cuerpo de los padres se mezclaban para dar origen a un
hijo. El otro son los estudios acerca de la química del material hereditario.
En el siglo XIX hubo varias teorías que buscaban explicar latransmisión de caracteres hereditarios de padres a
hijos. Una de ellas, un refinamiento de la pangénesis, fue
desarrollada por Charles Darwin. Pero la genética sólo se
formalizó como estudio científico con los trabajos del monje austriaco Gregor Mendel, publicados en 1866 en la oscura revista de la Sociedad de Ciencias Naturales de Brno.
En ellos demostraba la existencia de unidades hereditarias que setransmitían de padres a hijos sin mezclarse y
siguiendo unas leyes sencillas. Desgraciadamente los estudios de Mendel no fueron tomados en cuenta por los
científicos de su tiempo. Permanecieron olvidados durante cuarenta y cuatro años, hasta que en 1900 fueron redescubiertos simultánea e independientemente por tres
botánicos que habían reproducido sus experimentos: el
holandés Hugo de Vries, elalemán Karl Correns y el austriaco Erich von Tschermak.
A partir de ese momento fue quedando cada vez más
claro que para entender a fondo la herencia había que
desentrañar el funcionamiento de estas unidades que el
botánico danés Wilhelm Johannsen denominaría genes
en 1909.
De Vries había estado trabajando algún tiempo sobre
la herencia, antes de redescubrir los hallazgos de Mendel,
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y en 1889 formuló una teoría llamada pangénesis intracelular, notoria porque prefigura varias de las características
de la moderna genética molecular. Hacia 1850 no estaba
todavía claro que el núcleo de la célula fuera importante
para la vida, pero en 1866 el prestigiado naturalista alemán
Ernst Haeckel reconoció que “el núcleo interno permite
la...
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