De las chinampas a la megalopolis

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III. HISTORIA AMBIENTAL DE LA CUENCA

LA PREHISTORIA

SE HA establecido con relativa precisión que el hombre llegó al continente americano en tiempos geológicos recientes, comparados con el largo tiempo de ocupación humana que tienen África, Europa y Asia. Durante los últimos dos millones de años, en un periodo geológico conocido como Pleistoceno, la Tierra experimentó una serie deenfriamientos en los polos con acumulación, de grandes masas de hielo en las regiones boreales. La última de estas glaciaciones, conocida como estadio glacial Wisconsiniano, comenzó hace unos 70 000 años y acabó hace unos 10 000 a 12 000 años.

Durante el Wisconsiniano, grandes cantidades del agua del planeta se acumularon en los polos y los mares bajaron de nivel varias decenas de metros. Estos cambiospermitieron el paso de grupos humanos a través del estrecho de Behring, los que se expandieron rápidamente a lo largo de todo el continente desde Alaska hasta Tierra del Fuego.

La fecha exacta de la llegada del hombre al continente americano es aún motivo de polémicas. Algunos autores, basados en fechas obtenidas por análisis de Carbono 14, sostienen que la llegada del hombre fue hace unos 12000 años, a finales del Wisconsiniano (Marcus y Berger, 1984; Martin, 1984). Otros investigadores, sin embargo, presentan evidencias de ocupaciones muy anteriores, hasta de hace 25 000 años antes del presente (Lorenzo, 1981; MacNeish, 1976). En la cuenca de México en particular, se han encontrado restos arqueológicos en Tlapacoya depositados hace unos 22 000 años (Lorenzo, 1981). A pesar de lapolémica, que aún subsiste, sobre la fecha exacta de la llegada del hombre a América, podemos concluir que el hombre llegó al nuevo mundo hacia finales del Pleistoceno, cuando llevaba ya cientos de miles de años de expansión demográfica y cultural en el viejo mundo.

La expansión del hombre en el continente americano coincidió con la retirada de los hielos de la última glaciación y, al mismotiempo, con la extinción de muchas especies de grandes mamíferos (Halffter y Reyes-Castillo, 1975). Las razones de estas desapariciones masivas son todavía sujeto de encendidos debates (véase, por ejemplo, Diamond, 1984 y Martin, 1984). Una teoría reciente, bautizada como la "hipótesis de la sobrecaza", sostiene que las extinciones del Pleistoceno tardío fueron inducidas por la llegada del hombre, undepredador nuevo, organizado en pequeños grupos sociales, culturalmente evolucionado, capaz de fabricar herramientas y artes de caza y, sobre todo, poseedor de una mortífera eficiencia en sus métodos de captura. La teoría de la sobrecaza sostiene que a medida que el hombre fue avanzando sobre el nuevo continente como una verdadera onda epidémica, fue dejando tras de sí una estela de extinciones degrandes herbívoros que, no acostumbrados a este nuevo depredador, sucumbieron fácilmente a la captura.

Lo que es claro, en todo caso, es que los primeros hombres en América no fueron capaces de domesticar animales como lo hicieron los hombres asiáticos y europeos (la excepción, por supuesto, es la domesticación de las llamas y las vicuñas por los incas y, aunque menos importante, la de lospatos y los guajolotes en la cuenca de México). La presión de la caza sobre las poblaciones de grandes herbívoros extinguió un gran número de especies. Muy pronto los hombres americanos tuvieron que enfrentar su supervivencia colectando plantas y pequeños animales, incluso insectos. Curiosamente, su incapacidad para domesticar especies animales aceleró más tarde la domesticación de plantas decultivo. La domesticación del maíz es uno de los procesos de cambio genético, de una población silvestre, más rápido que se conocen. En unos pocos miles de años, un tiempo relativamente corto para los ritmos de los procesos culturales en la prehistoria, aquellos primeros cazadores que llegaron a América se habían transformado en eficientes agricultores sedentarios. El proceso de extinción de grandes...
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