Desarrollo de las neurociencias

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El desarrollo de las neurociencias

MSc. Cristóbal Mesa Simpson

Introducción

La mente ha sido uno de los problemas más misteriosos y fascinantes. Desde las civilizaciones antiguas hasta principios del siglo XVII, el hombre satisfizo su curiosidad con discusiones filosóficas orientadas al entendimiento de sí mismo y de su lugar en el universo. Durante los siglos XVII y XVIII, filósofos,pensadores y artistas se atrevieron a inspeccionar el cerebro con la esperanza de dilucidar los misterios de su funcionamiento y de la mente. Fue en el siglo XIX cuando se produjeron los hallazgos más significativos en la estructura cerebral, los que fueron profundamente revisados durante el siglo XX gracias al desarrollo de las neurociencias.

Historia de las neurociencias

Los antecedentes delas neurociencias se sitúan en la antigüedad. Galeno, médico y anatomista griego, sabía que el movimiento dependía de los músculos y que los cordones blanquecinos que en ellos se encontraban eran de alguna manera importantes. Según su teoría, esos cordones (nervios) transportaban pneuma (aire psíquico) hacia los músculos y éstos se inflaban al llenarse de aire, produciéndose el movimiento.Descartes (1596-1650) tenía una concepción del movimiento más materialista que Galeno. Cautivado por la versatilidad de los relojes mecánicos y los sistemas de tubería de agua potable, pensaba que el cuerpo era una máquina y que los músculos se movían por intervención de espíritus animales. Presentó como ejemplo el acto involuntario de parpadear: el ojo no se cierra por la intervención del alma, sinoporque la maquinaria de nuestro cuerpo está constituida de tal forma que el movimiento de la mano hacia el ojo estimula otros movimientos en nuestra mente que conduce a los espíritus animales hacia los músculos para producir el cierre del párpado.

La Mettrie (1748) consideró que la irritación de los nervios era la causante del comportamiento inteligente y de los reflejos. Lamentablemente, susideas fueron mal comprendidas y calificadas de heréticas.

La teoría de que los nervios transportaban espíritus animales fue perdiendo terreno gradualmente. El biólogo holandés Jan Swammerdam (1637-1680) presionando el nervio de la extremidad amputada de un sapo, encontró que el músculo se contraía, por lo que concluyó que bastaba deformar mecánicamente el nervio para producir una contracturamuscular. Siendo esto así, el pneuma del cerebro no era necesario porque las propiedades físicas podían ser los agentes causales. Swammerdam insistió con otro experimento revelador: colocó un músculo dentro de una cámara con agua, notando que no había ningún desplazamiento del líquido al contraerse el músculo. De ello dedujo que el músculo cambia de forma, pero que ninguna materia con masa sensiblefluye por el nervio hacia el músculo.

Experimentando con las diferentes cualidades sensoriales, Charles Bell (1774-1842) notó que al puncionarse la lengua con una aguja en ciertas áreas, sentía dolor, mientras que en otras, en vez de dolor, sentía un sabor ligeramente metálico. Bell supuso que la diferencia era debida a los nervios o al cerebro y no a la naturaleza del estímulo.

JohanesMüller (1801-1858) encontró que una sensación táctil podía ser modificada por factores mecánicos o químicos, el calor, la electricidad, la inflamación o la congestión sanguínea. Según sus resultados, cada nervio tiene su propia y peculiar «energía» y es parte de un sistema capaz de sentir sólo una clase de sensación únicamente. Esta teoría de la energía nerviosa específica se convirtió en un referentepara entender cómo el sistema nervioso representa el mundo exterior.

Helmholtz (1821-1894) consideró que si la ley de conservación de la energía era cierta, y la energía es transformada, pero no creada o destruida, no habría lugar para la «fuerza vital». Con sus estudios pudo demostrar que durante la actividad muscular, los cambios que ocurren en el músculo son secundarios a la oxidación de...
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