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EL EJE TERRESTRE
El eje terrestre o eje de la tierra es el eje imaginario alrededor del cual gira la Tierra en su movimiento de rotación. También se la denomina como eje del mundo o línea de los polos. Los extremos de este eje se llaman Polo Norte Geográfico (PN) y Polo Sur Geográfico (PS). Está inclinado 23º27' sobre la normal al plano de la eclíptica.
El eje terrestre define también los poloscelestes, pues son los dos puntos imaginarios en los que dicho eje corta la esfera celeste, esfera imaginaria de las estrellas.
La orientación del eje no permanece fija sino que varía cíclicamente con un período de unos 25.000 años, es la denominada precesión de los equinoccios. En el año 14000 el eje terrestre apuntará a Vega y en el 22800 a Thuban. Además de este amplio movimiento general, eleje terrestre sufre otro movimiento de período más corto (18,6 años), un ligero bamboleo llamado nutación.
El eje de rotación de la Tierra está inclinado unos 23,5º aproximadamente con respecto al plano de la órbita que describe alrededor del Sol. Hemos visto que el eje de rotación de la Tierra parece siempre apuntar en la misma dirección, que coincide muy aproximadamente con la posición de laestrella polar hace el norte. ¿Por qué el eje de la Tierra apunta siempre en la misma dirección?. La respuesta es porque se comporta como un giróscopo. Un giróscopo no es más que un objeto sólido en rotación. Los giróscopos tienen tendencia a mantener la dirección del eje de rotación en una posición fija. El lector puede comprobar esto con facilidad si coge una rueda de bicicleta que tenga un ejesobre el que se pueda girar y pone ésta a rotar con rapidez. Después de que está rotando, intentar cambiar la dirección del eje se hace difícil (por eso es posible mantener el equilibrio en una bicicleta). Otro ejemplo de giróscopo es un trompo que gira en el suelo. ¡Pero un momento! ; si nos fijamos en un trompo que gira, su eje no se mantiene en una dirección fija, sino que parece describir uncono suavemente alrededor de la línea vertical; ¿cómo es esto?. La razón de es un poco compleja. El asunto es que el trompo tiene una tendencia a mantener su eje de rotación, y una tendencia a caer por efecto de la gravedad. La forma en que estas dos tendencias pueden convivir juntas para crear una situación es un movimiento del eje de rotación alrededor de la línea vertical, al que se conoce comoprecesión. Con la Tierra debería de pasar lo mismo, puesto que la gravedad solar tira del eje de rotación de la Tierra y éste debería preceder. Pero efectivamente precede y esto fue descubierto mucho tiempo atrás por el astrónomo griego Hipparcos (160-125 a.C.) al descubrir un fenómeno que se conoce como precesión de los equinoccios. Pero vayamos más despacio.
En la figura 19 podemos verclaramente que el sol giraría en el cielo a una distancia del cenit (punto sobre nuestras cabezas) exactamente igual a la latitud del lugar. Eso significa que en el ecuador giraría de tal manera que en su punto más alto (mediodía solar) estaría justo sobre la vertical del lugar, o dicho de otra manera, en ese momento ningún objeto vertical proyectaría sombra alguna. A medida que nos movemos hacia uno delos polos, en el mediodía solar el sol se encontrará más bajo en una cantidad exactamente igual a la latitud del lugar. En los polos el sol estaría justo al nivel del horizonte. El día y la noche durarían siempre doce horas y todos los días del año serían una perfecta repetición del anterior, en cuanto al movimiento solar se refiere. Variemos ahora el ángulo del eje de rotación y hagamos que esteapunte siempre en la misma dirección, con respecto a las estrellas.
En la figura 20, podemos observar como ahora el Sol sólo aparece justo en el cenit del ecuador en el mediodía de los equinoccios (alrededor del 21 de marzo y el 23 de septiembre) y que sube 23,5º por encima del cenit del ecuador en el solsticio de verano (alrededor del 21 de junio) y baja la misma cantidad hacia el sur en el...
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