Economía novohispana

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Actividades económicas y organización social en la Nueva España
Humberto Domínguez Chávez y Rafael Alfonso Carrillo Aguilar
Enero de 2010 Introducción El sostén de la economía colonial fue el indígena americano, considerado legalmente súbdito de la corona, lo que implicaba el pago de un tributo o, en su defecto, un servicio personal a los representantes de la autoridad monárquica en América. Enlos dos primeros siglos coloniales la encomienda reguló la fuerza de trabajo y la distribución de la mano de obra. El encomendero cobraba y disfrutaba el tributo de sus indios, en dinero, en especie (alimentos, tejidos u otros productos) o en trabajo (construcción de casas, cultivo de tierras o cualquier otro servicio); a cambio debía amparar y proteger a los indios encomendados e instruirles enla religión católica. Las encomiendas paulatinamente fueron desapareciendo, entre otros motivos, por la caída de la población indígena, la desaparición de los conquistadores y la paz que imperó en la mayoría de las provincias. Paralelamente a la encomienda funcionó el sistema del repartimiento forzado, que consistió en el trabajo rotativo y obligatorio del indígena en proyectos de obras públicas otrabajos agrícolas considerados vitales para el bienestar de la comunidad, y que persistieron hasta el fin del período colonial. La corona fue incapaz de conceder encomiendas indígenas a todos los españoles, lo que los obligó a recurrir a otras alternativas para proveerse de mano de obra. Aparecieron múltiples formas de peonaje y de trabajadores libres remunerados, que eran sujetados mediante elendeudamiento. Mientras en las haciendas laboraban peones, jornaleros y capataces, en las minas ofrecían sus servicios obreros libres. En las ciudades, por su parte, se constituyó una mano de obra libre calificada, compuesta por plateros, carpinteros, carreteros y gremios de artesanos en general. La minería La minería en las colonias se avocó a la extracción de metales preciosos de plata y, enmenor medida, de oro. Los minerales de baja ley como el cobre, estaño y plomo se explotaron escasamente. Especialmente en los Andes, en territorios de la Audiencia de Charcas, existían yacimientos de estos metales. De hecho resultaba más barato importar los metales de baja ley, por ejemplo el hierro, antes que producirlos en América. En torno a las industrias extractivas giraron otros sectores de laeconomía, como agricultura, comercio y transportes. Para abastecer a la creciente población de las ciudades mineras surgieron explotaciones agrícolas y ganaderas alrededor de ellas y, para dar salida a la producción de plata, se construyeron caminos con servicios para los viajeros, que unían las minas con los puertos de embarque. Los envíos de oro y plata a la península española, alcanzaron unaproporción superior al noventa por ciento del valor total del comercio exterior de las colonias.
Años 1651-1655 1656-1660 1661-1665 1666-1670 1671-1675 1676-1680 1681-1685 1686-1690 1691-1695 1696-1699 Totales: Oro y plata (Maravedíes*) 2.095.791.820 1.514.658.928 1.852.668.884 1.188.953.240 1.155.335.451 1.083.506.286 529.266.946 600.385.644 205.696.380 535.709.304 10.761.972.883 Las exportacionesamericanas [1503-1660], según Guillermo Céspedes del Castillo (1983)

Envíos de oro y plata, según García Fuentes L. (1982) (*Del árabe marabití, de los almorávides, derivado de maravit. Plural: maravedís)

En virtud de los privilegios otorgados por el Papa a la corona de España, con las bulas de donación de Alejandro VI en 1494, ésta tuvo el dominio sobre el suelo y el subsuelo de lastierras americanas. Por lo tanto, quienes se dedicaron a la actividad extractiva debían pagar un impuesto a la corona que, generalmente, fue de un 20% del producto; este fue conocido como el quinto real. Además, la monarquía se reservó para sí los ingresos y la distribución del mineral de mercurio, el azogue, base del método de la amalgama, que agilizaba y optimizaba la obtención de la riqueza...
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