Economia basica

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José Luis Ramos Gorostiza*

LA CUESTIÓN DE LAS NECESIDADES EN EL PENSAMIENTO ECONÓMICO
La economía moderna no habla de necesidades, sino de preferencias subjetivas de un consumidor racional. Sin embargo, ni la cuestión de las necesidades es nueva en economía, ni tampoco está completamente ausente de la agenda de algunos economistas que hoy trabajan en los campos del desarrollo económico, laeconomía del bienestar y el medio ambiente. Si históricamente la reivindicación del análisis de las necesidades ha ido ligada a la crítica a la economía estándar, en la actualidad la discusión en torno a la cuestión de las necesidades ha cobrado relevancia propia en conexión con los temas del desarrollo humano y la sostenibilidad ambiental.
Palabras clave: bienestar, necesidades sociales, funciónde preferencia, consumo, desarrollo económico y social. Clasificación JEL: B00, I31, Q01.
1. Introducción Frente al amplio tratamiento que la cuestión de las necesidades y su origen ha recibido en el ámbito de la filosofía, la sociología y la psicología, los economistas en general han tendido a ignorarla considerando que escapaba a su objeto de estudio. De hecho, la economía moderna no habla denecesidades, sino de preferencias subjetivas de un consumidor racional. Así —según la teoría de la preferencia revelada— dados sus gustos, circunstancias y oportunidades de mercado, cualquiera que sea el comportamiento del consumidor será siempre el más conveniente para él y podrá tomarse como reflejo de sus preferencias. Por tanto, no tiene sentido ni indagar sobre el origen o la tipología de lasnecesidades ni cuestionar la satisfacción del consumidor. Ésta ha sido la postura generalmente compartida por los economistas. No obstante, algunos autores importantes de la segunda mitad del siglo XX, como Galbraith, Scitovsky o Hirschman, la han puesto en duda desde planteamientos que trascienden los límites tradicionales de la ciencia económica, adentrándose en el terreno de otras cienciassociales e intentando dar cuenta de fenómenos de indudable importancia económica, tales como el marketing y la publicidad o la conjunción de una creciente opulencia material y un alto grado de insatisfacción social. Pero la respuesta de la profesión ante tales críticas —no sólo dirigidas a la teoría neoclásica del consumo, sino también a ciertos aspectos metodológicos importantes— ha sido desdeñosa,como ya lo fue cuando anteriormente Veblen cuestionó la caracterización del comportamiento humano desde un molde utilitarista. De hecho, más allá de réplicas puntuales (Hayek, Stigler y Becker, etcétera), el tema de las necesidades no ha sido objeto de debate en

* Departamento de Historia e Instituciones Económicas I. Facultad de Ciencias Económicas y Empresariales. Universidad Complutense deMadrid. Versión de mayo de 2004.

TRIBUNA DE ECONOMÍA Octubre-Noviembre 2004. N.º 818

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JOSÉ LUIS RAMOS GOROSTIZA profundidad. Así, la teoría neoclásica del comportamiento del consumidor, tal como queda recogida en síntesis como la de Green (1986), se ha mantenido inalterada en sus aspectos esenciales. Como se pretende mostrar en este trabajo a través de una breve revisión crítica,ni la cuestión de las necesidades es nueva en economía, ni tampoco está completamente ausente de la agenda de algunos economistas que hoy trabajan en los campos del desarrollo económico, los nuevos enfoques de la economía del bienestar y el medio ambiente. Es cierto que históricamente la reivindicación del análisis de las necesidades ha ido ligada a la crítica, ya sea del método económico, de laconcepción teórica del consumo o del propio sistema capitalista. Pero en la actualidad la discusión en torno a la cuestión de las necesidades no sólo continúa abierta en el terreno de la mera crítica a la economía estándar, sino que además ha cobrado significación práctica —siempre desde posiciones disconformes con la visión convencional del crecimiento económico— en conexión con los temas del...
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