Economia

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1. Introducción: Diez Principios Básicos de Economía

La palabra “economía” se deriva del griego oykos que representa a quien “administra la casa”, es decir, a quien administra los recursos disponibles en un hogar, una ciudad o una sociedad. La pregunta que surge inmediatamente es ¿por qué resulta necesario administrar? La importancia de la Economía radica básicamente en el hecho de que ladisponibilidad de recursos productivos[1] en una sociedad es escasa: ello significa que la sociedad tiene menos que ofrecer con respecto a lo que las personas que la conforman les gustaría disponer. Si los recursos fueran ilimitados, no tendríamos problemas materiales, pues todos tendrían de todo a muy bajo precio. He ahí la base del problema económico, y ello explica porque una de las definicionesmás populares de la ciencia económica sea aquella que afirma que “la economía debe preocuparse de satisfacer necesidades ilimitadas con recursos limitados”.

Aunque la resolución del problema de escasez puede adoptar muchas y muy diferentes facetas, el estudio de la Economía se encuentra unificado por un par de ideas centrales. En lo que resta de este capítulo, examinaremos diez principiosbásicos[2] que nos permitirán comprender de manera amplia de qué se trata más específicamente el campo de estudio de esta ciencia.

1.1. Cómo las personas toman decisiones

A pesar de lo amplio de la expresión, la mayor parte de la gente entiende lo que “una economía es”. Ya sea estemos hablando de la economía chilena, de la británica o de la de todo el mundo, una economía no es más que un grupo depersonas (bastante grande en ciertos casos) interactúando unas con otras a lo largo de sus vidas. Dado que el comportamiento de una economía es un reflejo del comportamiento de las personas que la constituyen, empezaremos nuestro estudio de la Economía analizando cuatro principios en los cuales se basan las decisiones individuales de las personas.

Principio 1: Las personas enfrentan tradeoffs[3]Un economista inmortalizó hace algunos años el sentido de este principio con la máxima “no existen los almuerzos gratuitos”: para obtener algo que queremos, generalmente debemos dar a cambio otra cosa que también queremos. Al tomar una decisión, sacrificamos un objetivo por la consecución de otro. Ejemplos de lo anterior se presentan en la página siguiente:
Uno de los recursos más escasos delos estudiantes es su tiempo: cuando se estudia para un ramo, se está dejando de estudiar para otro. No sólo eso, mientras se estudia se están dejando de lado otras actividades que le reportan satisfacción al estudiante como dormir, ver televisión, hacer deportes, pololear, etc.

Una familia en general no tiene un presupuesto ilimitado, y así cada mes ella debe decidir cómo el ingreso disponiblese repartirá entre las distintas necesidades a satisfacer: alimentación, educación, salud, entretenimiento, vivienda y otras. Así, cuando se gasta un peso en una actividad, se dispone de un peso menos para gastar en alguna otra.

A nivel más agregado, las sociedades también enfrentan tradeoffs: mientras más gastemos en defensa para proteger nuestra soberanía, menos presupuesto quedará disponiblepara educación, salud o pensiones de jubilación. Otros tradeoffs se dan por ejemplo a nivel de calidad ambiental e ingreso disponible. Mejorar la calidad del aire en Santiago por ejemplo requiere de regulaciones que se traducirán en incrementos de costos para las firmas que producen bienes y servicios, como para las personas que usan sus automóviles, lo cual redundará finalmente en una reduccióndel ingreso medio a la población.

Un típico ejemplo de tradeoff a nivel agregado se da entre los objetivos de eficiencia y equidad. Eficiencia significa que la sociedad está produciendo la máxima cantidad de bienes y servicios con los escasos recursos de que dispone. Equidad significa que dicha producción se está repartiendo en forma justa entre los miembros de la sociedad. En otras...
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