Edwuard wilson: hormigas y humanos

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Edward Wilson, el naturalista


“Naturalist”, así es como el biólogo, etólogo, entomólogo Wilson (Birmingham, Alabama, EE.UU., 1929) se ve a si mismo en su autobiografía titulada justamente “Naturalist” (1994). Desde pequeño se sintió cercano de la naturaleza, compartiendo la vida con peces, serpientes, pájaros e insectos. Y a los siete años, pescando en su natal Alabama, perdió su ojoderecho sacando del agua un pez con espinas dorsales; pero con su aguda vista del ojo izquierda pudo observar pluralidad de insectos, especialmente hormigas.

Acabados sus estudios de biología en la Universidad de Alabama, inició formalmente su especialización en el estudio de las hormigas. Incorporado en la prestigiosa Universidad de Harvard (1951), presentó la tesis doctoral sobre la anatomía yfisiología de un determinado género de hormigas. Después, recorrió un buen número de países recogiendo y estudiando sus hormigas, llegando a ser poco a poco una primera figura sobre la taxonomía de estos insectos.

En 1971 publicó una grandiosa síntesis sobre los insectos sociales, “The Insect Societies”, y en 1990, junto con el mirmecólogo alemán Bert Hölldobler, publicaron “The Ants ”, donde serecoge todo lo que se sabía sobre las hormigas.

Buscando hormigas por todas partes, Wilson observó directamente la destrucción de pluralidad de ecosistemas y la desaparición de bosques primarios. Desde este momento, el compromiso con la conservación de la naturaleza será una constante en su vida. En el libro “Biophilia” introdujo la noción de biofilia para indicar el placer espontáneo quesentimos cuando conectamos con la naturaleza salvaje. Editó, también, un libro colectivo “Biodiversity”; posteriomente y siguiendo con su compromiso, publicó la influyente obra “The Diversity of Life”.

Wilson se centró en la comunicación entre las hormigas; no en la comunicación visual, imposible en los oscuros hormigueros, sino en la comunicación química. Adoptando el concepto de feromona comodesencadenante químico de la comunicación entre hormigas, identificó la glándula que las produce y descifró el vocabulario químico de comunicación: constató que hay feromonas que atraen, otras que provocan alarma, otras que comunican la presencia de un cadáver; entre diez y veinte feromonas se emplean en la regulación de la organización social de una colonia.

Las hormigas no aprenden prácticamentenada a lo largo de su vida: desde su nacimiento están programadas, y con un cerebro pequeño como una mota de polvo, llegan a realizar comportamientos muy complejos.


De la etología a la sociobiología

¿El comportamiento animal es resultado de un aprendizaje o bien responde a una preprogramación genética? En la primera mitad del siglo XX y con la psicología conductista (Watson, Skinner), elaprendizaje era considerado el elemento explicativo clave. En la segunda mitad del siglo y con la consolidación de la etología por obra de Niko Tinbergen, Konrad Lorenz y otras, el elemento explicativo clave se ponía en la predeterminación genética. Lorenz aislaba y estudiaba pautas fijas de acción con base genética en diferentes animales; en este contexto, Wilson se sintió estimulado por la obrade Lorenz y buscó pautas fijas de comunicación entre las hormigas y otros insectos.

Si bien la gran mayoría de animales son insectos (del millón y medio de especies conocidas, tres cuartas partes son insectos), Wilson no se conformó con la descripción y explicación del comportamiento de estos, sino que buscó una teoría unificadora que explicara tanto el comportamiento de colonias de insectossociales como el de las hordas de primates. Este amplio objetivo lo obligó a adentrarse en un estudio general del mundo animal, especialmente de los primates. Esta teoría unificadora constituirá la nueva síntesis que él denominó sociobiología.

La etología explicaba las pautas individuales de acción de animales de diferentes especies: una psicología generalizada. La sociobiología pretendía...
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