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Poblada desde tempranas épocas por los vedas, la isla de Ceilán fue invadida sucesivamente por cingaleses, indoeuropeos y tamiles, que dieron origen a una civilización avanzada. Cuando los portugueses llegaron a ella, en 1505, se dividía en siete reinos.
Un siglo y medio más tarde los holandeses desplazaron a los lusitanos de las factorías que habían instalado en la costa. En 1796 losbritánicos, ya adueñados de la vecina India, convirtieron la isla en colonia, pero sólo en 1815 lograron derrotar la resistencia del último reino local. Los ingleses introdujeron entonces cultivos destinados al consumo de la metrópoli, como el café y el té, producto de excelente calidad que daría renombre a Ceilán.

Bajo la dirección de Sir John Kotelawala y del primer ministro Salomón R.DBandara Naike, Ceilán desarrolló una política exterior activa y anticolonialista. En agosto de 1954, Bandaranaike se reunió en Colombo con Nehru, de la India, Mohamed Alí de Pakistán, U NU de Myanmar y Sastroamidjojo de Indonesia, en una trascendente conferencia de la que surgió la cumbre de los países afroasiáticos de 1955 en Bandung, precursora del Movimiento de Países No Alineados.
A fines de ladécada de 1950 la minoría tamil protagonizó una serie de levantamientos secesionistas y en septiembre de 1959 fue asesinado el primer ministro. Su viuda, Sirimavo Bandaranaike, logró conducir a la victoria electoral al Sri Lanka Freedom Party (Partido de la Libertad) en los comicios de 1960, pese a no haber participado anteriormente en política.
Sirimavo Bandaranaike se convirtió así en la primeramujer del mundo que ocupó un cargo de jefatura de gobierno. En coalición con el Partido Comunista y el trotskista, en 1962 nacionalizó el petróleo y varias empresas norteamericanas. En 1965 fue derrotada por una coalición derechista y en 1970 recuperó el gobierno con una aplastante mayoría electoral.
Bandaranaike contuvo, con notorios excesos represivos, una insurrección guerrillera autodefinidacomo «guevarista». Coherente con su política antiimperialista proclamó, en 1972, la República de Sri Lanka, cortó los últimos vínculos formales con la Corona británica, e inició una reforma agraria que nacionalizó las plantaciones de té pero no modificó sustancialmente las condiciones de vida del campesinado.
El conflicto entre la etnia cingalesa que domina en Sri Lanka y la minoría tamil–descendientes de los drávidas del sur de la India–, continuó durante toda la historia de la isla. Los cingaleses forman el 74% de los habitantes del país, mientras que los tamiles constituyen el 20%, divididos en dos grupos: los «tamiles de Sri Lanka» y los tamiles indios. Los tamiles llegaron a la isla hace unos dos mil años. Viven principalmente en las provincias del norte y del este. Los denominadosindios son de inmigración más reciente. Ambos grupos, con características étnicas comunes, exigían autonomía regional o, incluso, la formación de un estado tamil separado. El Frente Unido de Liberación Tamil (TULF), fundado el 4 de mayo de 1972, unificaba tres partidos tamiles: el Partido Federal, el Congreso Tamil y el Congreso de los Trabajadores de Ceilán, pro-indio.
Bandaranaike organizó laConferencia de los No Alineados, en Colombo, en 1976, y fue elegida presidenta del Movimiento. Sin embargo, la difícil situación económica, las acusaciones sobre nepotismo y censura de prensa, y el «estado de emergencia» vigente desde 1971 debilitaron su gobierno y permitieron un triunfo de la oposición en las elecciones de julio de 1977. El nuevo primer ministro, Junius Jayewardene (Partido NacionalUnido), implantó, pese a su definición «socialista», una política económica de apertura al capital trasnacional.
Después de que una comisión presidencial de investigación la encontró culpable de «abuso de poder» durante su administración de coalición socialista, entre 1970 y julio de 1977, Bandaranaike fue expulsada del Parlamento en octubre de 1978 y privada de sus derechos políticos por...
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