El clima del plioceno: su utilidad para prever como será un mundo más cálido

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Se denomina Plioceno (plio = más, cene = reciente) a la época geológica que comienza hace 5,3 y termina hace 2,6 millones de años antes de ahora. Se divide en dos edades: Zancleano (5,3 a 3,6 millones de años) y Piacenziano (3,6 a 2,6 millones de años).

Climáticamente, el Plioceno puede dividirse, a grandes rasgos, en tres fases:

1 – un período cálido en el Plioceno temprano,

2 – unperíodo relativamente corto (de 3,3 a 3 millones de años antes de ahora) conocido como el “Optimo Climático del Plioceno Medio”, y

3 – una deterioración climática durante el Plioceno tardío, que se tradujo por una gran variabilidad climática asociada con los ciclos glaciares e interglaciares del Pleistoceno.

El Plioceno es importante para el estudio del cambio climático actual

El Pliocenomedio (3,3 a 3,0 millones de años antes de ahora) es la época más reciente en la historia de la Tierra en que las temperaturas medias globales fueron sustancialmente más cálidas durante un periodo continuado (de 2 a 3 ºC por encima de las temperaturas preindustriales) por lo que nos ofrecen un ejemplo accesible de un mundo que, en muchos aspectos, es similar al que los modelos estiman que puede serla Tierra al final del siglo XXI. El Plioceno es también una época suficientemente reciente para que los continentes y los océanos hubieran casi alcanzado su configuración geográfica actual. Tomados a la vez, el promedio de los períodos más calidos durante el Plioceno medio presentan una vista del estado de equilibrio de un mundo globalmente más caliente, en el que las concentraciones de CO2 en laatmósfera (estimadas entre 360 y 400 ppm) eran mayores que las de los valores preindustriales, y en el que las evidencias geológicas y los isótopos están de acuerdo en que el nivel del mar era como mínimo entre 15 y 25 metros superior a los niveles modernos, con la correspondiente reducción de las capas de hielo y una menor aridez continental (ver IPCC 4 – capítulo 6 – pág 441-442).

Por estarazón, desde hace más de veinte años se han realizado muchos estudios sobre esta época.

Movimientos tectónicos durante el Plioceno

Empezaremos por ver los cambios que se produjeron en los continentes y en los océanos en el Plioceno. Los más importantes, por lo que respecta al clima, fueron:

- América del Sur se unió con América del Norte a través del istmo de Panamá hace unos 3,4 millonesde años. Esta unión tuvo consecuencias importantes sobre el clima, ya que cortó las corrientes cálidas ecuatoriales, lo que permitió que se produjeran las corrientes atlánticas, con aguas frías provenientes tanto del Ártico como del Antártico, que enfriaron el océano Atlántico, que quedó, a partir de entonces, relativamente aislado. Este cambio en las corrientes oceánicas puede ser la causa delcalentamiento de las temperaturas que se produjo entre 3,3 y 3,0 años antes de ahora.

- A finales del Mioceno (período anterior al Plioceno), África chocó con Europa, formando el mar Mediterráneo. El estrecho de Gibraltar se cerró, quedando el Mediterráneo, que tiene más evaporación que aporte de agua, parcialmente seco. Hace unos 6 millones de años este cierre se produjo por primera vez, hastaque el puente formado en Gibraltar se rompió, inundándose de nuevo el Mediterráneo con aguas provenientes del Atlántico. El ciclo se repitió varias veces durante unos 700.000 años hasta que el último puente se formó hace unos 5,6 millones de años, y se reabrió definitivamente hace 5,3 millones de años, al inicio del Zancleano.

- La placa india continuó su movimiento hacia el norte bajo la placaasiática, elevando la cordillera del Himalaya, creando una zona seca en el Tíbet debido a la “sombra” que las montañas cada vez más altas hacían a la lluvia.

El proyecto PRISM

El Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) ha creado hace años el Proyecto de Investigación, Interpretación y Cartografía Sinóptica del Plioceno (PRISM), cuyo objeto es la reconstrucción de las condiciones...
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