El estrés

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ANTECEDENTES

Casi todos podemos referir alguna experiencia personal en la que ante algún grave peligro hemos tenido una impresionante reacción corporal, como saltar fácilmente sobre una barda muy alta, o cruzar una acera llena de púas con mucha rapidez y sin sentir dolor por los rasguños. ¿Qué sucede con nuestro organismo y con nuestra mente bajo este tipo de circunstancias? La respuesta se haencontrado estudiando un complejo proceso que involucra aspectos biológicos, psicológicos y socioculturales: el estrés.

Hans Seyle, considerado el padre del estrés, ya que fue el creador de este término y desde la década de 1930 describió las fases por las que atraviesa el organismo cuando se enfrenta a situaciones en las que la presencia del agente agresor dura mucho tiempo o es muyfrecuente:

1. Alarma, el organismo se prepara para hacer frente a la agresión; hay descarga de adrenalina y otras hormonas.
2. Resistencia, se hace frente mediante modificaciones del organismo en la sangre, el plasma, el miocardio y la mucosa gástrica, lográndose la adaptación.
3. Agotamiento, se pierde la capacidad inicial para mantener la adaptación, dando lugar a la vulnerabilidad del organismo,principalmente a las enfermedades.

Desde un punto de vista biológico el estrés es considerado como un estado general de sobre activación en varios niveles: el sistema nervioso autónomo, bioquímicas del sistema endocrino y el sistema inmunológico.

La sobre activación biológica que se produce durante el estrés predispone al organismo al consumo de energía, necesaria para enfrentar un peligroinminente. Es en este momento cuando las hormonas desempeñan su crucial papel; la adrenalina, por ejemplo, aumenta el ritmo cardiaco y el respiratorio, preparando al cuerpo para la acción, mientras que la hidrocortisona lo ayuda a movilizar sus reservas energéticas. Ésta es la clase de respuestas que permiten al cuerpo realizar acciones que sorprenden por su magnitud, eficacia y oportunidad ensituaciones de emergencia.

El consumo extra de energía que experimenta el cuerpo produce un desgaste fisiológico que hace necesaria la intervención del sistema parasimpático para restaurar y almacenar las reservas de energía; un ejemplo de ello es el proceso de digestión, el cual se detiene durante la acción del sistema simpático con el fin de que la sangre que normalmente irriga al estómago sereparta por los músculos. Por tal motivo muchos especialistas han llamado la atención sobre los riesgos de los agentes estresares prolongados o repetitivos, pues no permiten al organismo reponerse y lo mantienen en un estado constante de sobre activación.
Las investigaciones de la psicología han puesto de relieve que las respuestas de los individuos ante las situaciones estresantes van mucho másallá que la simple sobre activación biológica del organismo, y que son muy variados los mecanismos que se emplean para tratar de manejar el estrés.

Esta particularidad humana se aprecia en el hecho de que, por ejemplo, una misma situación laboral puede generar una serie de reacciones distintas en personas que comparten características similares.

En relación con las consecuencias negativasque acarrea al organismo la sobre activación biológica, la psicología se aboco a estudiar los acontecimientos vitales estresantes, es decir, aquellos que generalmente se aceptan como agentes de cambios significativos en la vida de una persona e implican algún grado de adaptación a las nuevas circunstancias para poder salir adelante. Entre estos podemos mencionar: la muerte del cónyuge, eldivorcio, el encarcelamiento o las pérdidas financieras; sin embargo, no sólo lo generan situaciones negativas o dolorosas, también lo producen muchas que se consideran positivas, como la reconciliación matrimonial, el embarazo, o el matrimonio, si bien en este caso la asociación con la aparición de enfermedades es menor.

A pesar de que un solo acontecimiento agudo puede ser muy intenso, los...
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