El etanol como combustible

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EL ETANOL COMO COMBUSTIBLE

El etanol puede utilizarse como combustible para automóviles en forma pura y también puede mezclarse con gasolina en cantidades variables para reducir el consumo de derivados del petróleo. El combustible resultante se conoce como gasohol (en algunos países, “alconafta”). Dos mezclas comunes son E10 y E85, que contienen el etanol al 10% y al 85%, respectivamente.El etanol también se utiliza cada vez más como añadido para oxigenar la gasolina estándar, como reemplazo para el metil tert-butil éter. Este último es responsable de una considerable contaminación del suelo y del agua subterránea. El etanol también puede utilizarse como combustible en las celdas de combustible.

El etanol que proviene de los campos de cosechas (bioetanol) se perfila como unrecurso energético potencialmente sostenible que puede ofrecer ventajas medioambientales y económicas a largo plazo en contraposición a los combustibles fósiles. Se obtiene fácilmente del azúcar o del almidón en cosechas de maíz y caña de azúcar, por ejemplo. Sin embargo, los actuales métodos de producción de bio-etanol utilizan una cantidad significativa de energía comparada al valor de la energíadel combustible producido. Por esta razón, no es factible sustituir enteramente el consumo actual de combustibles fósiles por bio-etanol.

Contrariamente a lo que suele creerse, la combustión el etanol produce más gases de efecto invernadero que la gasolina. Por cada Gigajulio (GJ) obtenido del etanol puro al arder, produce 71,35 Kg de dióxido de carbono. Si se considera la gasolina comooctano puro, la producción sería de 67,05 Kg por cada GJ: a igualdad de energía producida en la combustión, el etanol produce un 6% más de dióxido de carbono que la gasolina, lo cual puede poner en duda la idea de que es más ecológico.

Para buscar una ventaja ambiental en este combustible, habría que recurrir al dióxido de carbono atmosférico absorbido durante el crecimiento de la planta queproduce el etanol (que no se volvería a emitir si no se quemara), así como en los procesos de transformación que sufren las materias primas antes de ser un combustible utilizable, o también demostrando que los motores que utilicen etanol tengan rendimiento mayor que los de gasolina (por lo dicho, bastaría que fuesen un 6% más eficientes).
A largo plazo, no se debe despreciar el hecho de que sea uncombustible renovable, y por lo tanto inagotable, al contrario que el petróleo. Este punto de vista resulta quizá un poco superficial, puesto que había que calcular la cantidad de tierras que habría que labrar para conseguir suplir las inmensas cantidades de combustible que requiere, y requerirá, la actividad humana.

En la actualidad tres países han desarrollado programas significativos para lafabricación de bioetanol como combustible: Estados Unidos (a partir del maíz), Brasil y Colombia (a partir de la caña de azúcar). Gracias en parte al uso de etanol, Brasil ha reducido su dependencia del petróleo extranjero. El etanol se puede producir a partir de varios otros tipos de cultivos, como remolachas, zahína, mijo perenne, cebada, cáñamo, kenaf, patatas, mandioca, girasol. También puedenextraerse de múltiples tipos de celulosa “no útil”. Esta producción a gran escala del alcohol agrícola para utilizarlo como combustible requiere importantes cantidades de tierra cultivable con agua y suelos fértiles.

Por otro lado, la producción de etanol es menos atractiva para las regiones con alta densidad de población e industrializadas como Europa occidental, o para regiones que alroturar nuevas tierras para labranza disminuyen las dedicadas a recursos naturales importantes como las selvas lluviosas. Se pueden obtener cantidades más reducidas de alcohol combustible de los tallos, de elementos reciclados, de la paja, de la mazorca de maíz, y de productos sobrantes de las granjas que ahora se utilizan para hacer piensos, fertilizantes, o que se utilizaban como combustible de...
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