El mapa fantasma

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Resumen
En un sentido amplio, la obra “El mapa fantasma” de Steven Johnson se trata de un ensayo histórico sobre las investigaciones realizadas para determinar el medio de infección del cólera en el Londres victoriano de mediados del siglo XIX.
Se nos presenta a modo de diario dividido en 7 capítulos, una conclusion y un epílogo. En el mismo, son descritos los hechos ocurridos en 1854 parallevar consigo el fin de la supremacía de la superstición en la medicina, siendo sustituída por un estudio basado en el método ciéntifico y la observación directa.
La historia comienza con una descripción de los estilos de vida de las clases bajas del Londres de agosto de 1854. Clases bajas representadas por los recolectores de huesos, traperos, buscadores del barro,etc. Que, aunque representan unapequeña proporción comparada con la totalidad demográfica de Londres (una de las ciudades más pobladas de la época) ya habían sido objeto de estudio de grandes novelistas como Charles Dickens o Henry Mayhew. La descripción de estos “oficios” se utiliza a modo de ejemplo para mostrar las deplorables condiciones higiénicas e insalubres hábitos alimenticios de los ciudadanos (llegaron a comerse suspropios excrementos).
Es aquí, cuando Steven Johnson nos presenta a dos personajes que, a la postre, acabarían siendo los protagonistas de la historia. Henry Whitehead, el primero de ellos, es un joven reverendo de la iglesia de St. Luke, en el Soho de Londres. Acérrimo defensor de la teoría miasmática de la transmisión de las enfermedades (según la cual (las enfermedades) se propagaban a travésde miasmas contenidos en la atmosfera), acabaría siendo convencido por John Snow, el segundo de ellos, por la más lógica idea de la propagación de las enfermedades por medio de la contaminación hídrica. John Snow es un afamado médico inglés conocido por sus avances en anestesiologia (llego incluso a intervenir a la Reina Victoria en su octavo parto). Mayor estudioso de los efectos del éter y elcloroformo de la época comenzó a desplazar su interés hacia el cólera a finales de la década de 1840.
La situación social antes comentada es la óptima para la proliferación de epidemias y, nada más lejos de eso, son mundialmente conocidas las mortíferas epidemias de cólera que sacudieron Londres en 1841, 1848-1849 y 1854, con miles de fallecidos.
El cólera es una enfermedad diarreica provocada porla bacteria Vibrio Cholerae, la cual se manifiesta mediante una infección intestinal. A partir del brote de 1848-1849, Edwin chadwick, mandatario de la Junta General de la salud por aquella época y profundo miasmático se propuso corregir las vergonzosas condiciones de los pobres de la era industrial y a la vez liberar a los londinenses de los malos olores existentes, ya que los consideraba elfactor determinante de la infección de enfermedades (“todo olor es enfermedad”) por lo que llevo a cabo una serie de mejoras en la ciudad. Sin embargo, este afán por mejorar los olores, sería la consecuencia de una de las mayores epidemas recordadas, el brote de cólera de 1854.
A finales de la década de 1840, John Snw dudaba de que la teoría miasmática fuera la correcta en lo referente a latransmisión del cólera y comenzó a realizar investigaciones que lo convencieron de era el agua contaminada el factor determinante. Acto seguido, tocaba demostrarle al Comité de que estaba en lo cierto, cosa que se antojaba más complicada. Tanto es así que cuando presentó su teoría, fue rechazada con total rotundidad.
El reverendo Henry Whitehead gozaba de una gran reputación entre los ciudadanos deGolden Square, zona que le había sido asignada. Realizaba visitas a enfermos y se preocupaba en general por los temas de la vida cotidiana de los londinenses. En una de esas visitas, a finales del verano de 1854, se topó con que la hija de Thomas y Sarah Lewis había caído enferma (luego se demostraría que había fallecido a causa del cólera) pero no le dio más importancia de la que requería.
Días...
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