El reino de los hongos

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El reino de los hongos

Los hongos son organismos heterótrofos, es decir incapaces de elaborar su propia materia orgánica. Ello se debe a que carecen de clorofila, pues sus células no tienen cloroplastos. Aunque algunas especies son unicelulares -como las levaduras-, en general están compuestas por filamentos multicelulares denominados hifas. El conjunto de hifas constituye el micelio; en él,el crecimiento es apical, o sea que se localiza en la punta, o ápice. Las colonias de hongos pueden alcanzar desarrollo considerable, pero de manera mucho más simple que las plantas superiores, pues no poseen tejidos especializados. Las paredes de las hifas contienen quitina, una sustancia que nunca se encuentra en las plantas pero sí en la cubierta externa dura de muchas especies de insectos.Por lo general, la estructura visible de los hongos forma lo que se denomina setas: hifas muy compactadas que son productoras de esporas, vitales para la reproducción. Las células de los hongos, que poseen paredes rígidas, se nutren de compuestos orgánicos, digeridos por medio de enzimas secretadas al exterior.

Hay hongos parásitos y saprófitos. Muchos parásitos viven sobre peces, insectos yotros animales, y llegan inclusive a ocasionarles la muerte. Los que parasitan al hombre producen las llamadas micosis, infecciones de la piel u otras partes del organismo.

Los saprófitos viven sobre sustancias muertas (restos vegetales o animales), aprovechando desechos de otros organismos vivos. De este modo, evitan -como las bacterias-, que la materia orgánica muerta se acumule indefinidamente.Según la especie de hongo la reproducción puede ser asexual o sexual. La sexual se realiza mediante esporas, producidas por esporangios (cavidades ubicadas en hifas especializadas). La sexual involucra a los gametangios, estructuras que contienen los gametos, que son el resultado de la especialización de parte de las hifas. La reproducción puede asumir diversas formas: fusión de gametangios,de gametos liberados del gametangio o de hifas. En este último caso pueden no fusionarse los núcleos y coexistir dos o más tipos de núcleos, genéticamente distintos, lo que se denomina dicarion.

De acuerdo con su modo de reproducción y su estructura los hongos se clasifican en cuatro divisiones: zigomicetos, ascomicetos, basidiomicetos y hongos imperfectos. Los zigomicetos son terrestres, lamayoría saprófitos; comprenden unas 600 especies, entre ellas el moho negro del pan. No tienen utilidad económica. Se caracterizan por la formación de cigosporas, esporas resistentes que son el resultado de la fusión de los gametangios.

Los ascomicetos abarcan 30.000 especies, entre las que se encuentran levaduras, muchos mohos negros y verdinegros comunes y las llamadas trufas. Esta clase dehongos tiene hifas tabicadas, separadas entre sí por paredes con poros. Su reproducción es asexual y sexual. La primera se realiza por medio de esporas finas, llamadas conidios, y la segunda implica la formación de ascos, bolsitas en las que se hallan las esporas sexuales. Algunas especies se utilizan en la industria alimenticia; otras provocan enfermedades en plantas como el castaño y el olmo.Los basidiomicetos agrupan 25.000 especies, entre ellas muchos hongos venenosos, las setas -las más conocidas son los hongos de sombrero- y los tizones. La reproducción tiene lugar por medio de esporas sexuales que se forman sobre el basidio, hifa especializada donde se produce la fusión de los núcleos. Numerosas variedades de setas son aprovechadas en la alimentación.

Se llaman imperfectos a ungrupo que constituyen unas 25.000 especies, por ejemplo, el penicilium muy usado en la fabricación de medicamentos. De éste último se desconoce su modo de reproducción.

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