El sobreenfriamiento

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El sobreenfriamiento, un estado donde los líquidos no solidifican aún por debajo de su punto de congelación normal

Un ejemplo de este fenómeno lo encontramos todos los días en la meteorología: lasnubes de gran altura son una acumulación de gotitas de agua sobreenfriada por debajo de su punto de congelación. Los científicos de laCommissariat à l’Energie Atomique et aux Energies Alternatives(CEA), el Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS) y el ESRF, hallaron una explicación experimental al fenómeno del sobreenfriamiento.

Los líquidos subrenfriados resultan atrapados en unestado metaestable, incluso bastante por debajo del punto de congelación, algo que sólo puede lograrse con líquidos que no contienen semillas que puedan provocar la cristalización. Las nubes a granaltura son un buen ejemplo de esto: contienen pequeñas gotas de agua que, en ausencia de cristales de semillas, no forman hielo, a pesar de las bajas temperaturas. En la vida cotidiana, por el contrario,siempre suele haber alguna impureza cristalina en contacto con el líquido que provocará el proceso de cristalización, y por lo tanto, la congelación.Controlar este comportamiento de solidificación esimportante para determinadas aplicaciones, que van desde la prevención de granizo hasta procesos tecnológicos como la soldadura y la fundición o incluso el crecimiento de nanoestructurassemiconductoras.

Este fenómeno ya fue descubierto en 1724 por Fahrenheit, pero incluso hoy día sigue siendo un tema de debate intenso. En los últimos 60 años, la propia existencia del sobreenfriamiento profundodio lugar a especulaciones sobre que la estructura interna de los líquidos podría ser incompatible con la cristalización. Los modelos proponían que una fracción significativa de átomos de loslíquidos se disponían en grupos ordenados en cinco. No obstante, para formar un cristal se necesita una estructura que pueda repetirse periódicamente llenando todo el espacio. Esto no es posible con dichas...
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