Elefante marino

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ELEFANTE MARINO
Los elefantes marinos pertenecen a la familia de los fócidos, que conjuntamente con los otáridos (lobos marinos comunes y lobos marinos de dos pelos) y los odobénidos (morsas) integran el suborden Pinnipedia. De las 116 especies de mamíferos marinos conocidas en el mundo, 33 especies son pinnipedos, 19 corresponden a la familia de los fócidos, 14 a la familia de los otáridos y 1especie a los odobénidos (Riedman 1990). Los elefantes marinos son dos especies de focas pertenecientes al género Mirounga que habitan, no sólo en diferentes partes del mundo, sino que en hemisferios opuestos: la especie del norte, Mirounga angustirostris, que se distribuye en el Pacífico Norte, desde California Central hasta Baja California, y la del sur, M. leonina, que tiene una distribucióncircumpolar Antártica (Le Boeuf y Laws 1994). El elefante marino del sur es la única de las cinco especies de focas del Hemisferio Sur que habita la zona subantártica, las otras cuatro especies, la foca cangrejera, la foca de Ross, el leopardo marino, y la foca de weddell se distribuyen exclusivamente en la zona antártica.

Los elefantes marinos son los pinnipedos de mayor tamaño, siendo laespecie del sur más grande que la del norte (King 1983, Le Boeuf y Laws 1994). Un macho de elefante marino del sur puede alcanzar una longitud estándar de 5 m y pesar 3-3.5 toneladas; las hembras son más pequeñas, llegan a medir 3 m de largo y pesar 500-900 kg. (Laws 1960). Son además, uno de los ejemplos más extremos de poliginia en un mamífero, manteniendo los machos una marcada jerarquía dedominancia durante la reproducción (Laws 1956; Carrick et al. 1962, Le Boeuf y Laws 1994). Los individuos mas dominantes defienden harenes de mayor tamaño y logran aparearse con la mayoría de las hembras (McCann 1980).

El ciclo de vida de los elefantes marinos está compuesto por:
• Dos etapas terrestres de ayuno, dedicadas a la reproducción y muda
• Dos etapas pelágicas de alimentaciónpost-reproductiva y post-muda (Le Boeuf y Laws 1994).

Este ciclo es similar para ambas especies pero cronológicamente alternado, Mirounga leonina reproduce en la primavera austral (setiembre-noviembre) y M. angustirostris en el invierno boreal (diciembre-febrero); sólo existen algunas diferencias en los intervalos entre eventos reproductivos. En la especie del sur, la permanencia de los machos es másprolongada y el porcentaje de hembras en el pico de la temporada de cría es mayor.
Una vez de finalizado el período reproductivo, las hembras y los machos adultos van al mar para alimentarse, dos meses más tarde regresan a la costa y permanecen aproximadamente un mes para mudar su piel. La muda consiste en un cambio drástico de la epidermis y de los estratos superficiales de la dermis de todoel cuerpo (Laws 1956).
En la especie del sur el período de muda para hembras y juveniles es más corto y disperso en el tiempo comparado con la especie del norte y los machos regresan a mudar cuando la mayoría de las hembras han completado la muda (Le Boeuf y Laws 1994).
El resto del año pocos individuos de diferente categoría de edad y sexo se trasladan a la costa. En la zona Antártica, se haobservado un arribo invernal de juveniles y machos subadultos entre abril y agosto, con un pico a principios de junio, pero el número es menor al observado en la temporada de muda (Le Boeuf y Laws 1994)

Distribución y características demográficas en el Hemisferio Sur
Existen por lo menos 14 agrupaciones importantes de elefante marino del sur, divididas tradicionalmente en tres stocks: el delas islas Georgias del Sur, el de las islas Kerguelen y el de la isla Macquarie (Le Boeuf y Laws 1994, Laws 1994).
La agrupación de Península Valdés es considerada un apéndice del denominado stock de las Georgias al que pertenecen también las subpoblaciones de Islas Malvinas, Shetland del sur, Orcadas del sur y Gough. La agrupación que ocupa las costas de Península Valdés y zonas adyacentes es...
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