Ensayos

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Ensayo
Número 12 de Diciembre de 1999
Autores: Gabrielle J. Persley
Banco Mundial, Washington DC
James N. Siedow
Departamento de Botánica, Universidad de Duke
Durham, Carolina del Norte.
Revisores: Michael Gasson, Instituto de Investigación de Alimentos
Norwich, Inglaterra, C. O. Qualset
Programa de Conservación de Recursos Genéticos, Universidad de California en Davis

IntroducciónEl objetivo de esta monografía es el de resumir los recientes progresos científicos en que se basa la moderna biotecnología, y analizar los potenciales riesgos y beneficios de su aplicación a los cultivos. Este estudio introductorio está destinado a un público general, no especializado en el área, pero interesado en el actual debate sobre el futuro de los cultivos genéticamente modificados. Eldebate es especialmente oportuno por la próxima reunión sobre comercio internacional que tendrá lugar en Seattle, en Diciembre de l999, y en la cual las transacciones en organismos genéticamente modificados (GMO´s por sus siglas en inglés) serán un tema importante. Este documento se refiere exclusivamente a cultivos genéticamente modificados. CAST desea publicar una serie de estudios sobreproblemas más detallados y en un contexto más amplio, el de la modificación genética más allá de los cultivos.

Terminología

Biotecnología se refiere en general a la aplicación de una amplia gama de técnicas científicas para la modificación y mejora de plantas, animales y micro-organismos de importancia económica. Biotecnología agrícola es la parte de la biotecnología relacionada con las aplicacionesagrícolas. Tomando el término en su mayor amplitud, la biotecnología tradicional ha sido utilizada por miles de años, desde que comenzó la agricultura, para mejorar plantas, animales y micro-organismos.

La aplicación de la biotecnología a especies agrícolas importantes ha incluido tradicionalmente el uso de la fertilización selectiva para producir un intercambio de material genético entre dosplantas, para producir descendencia con características deseables, tales como mayor rendimiento, resistencia a las enfermedades y mejor calidad. El intercambio tradicional exige que las dos plantas cruzadas sean de la misma especie, o de especies muy próximas. El cruzamiento de plantas ha producido especies superiores con mucha mayor rapidez de la que hubiera tenido efecto al azar. Sin embargo,como el intercambio de genes tradicional se limita a especies iguales o muy semejantes, toma demasiado tiempo. Además, frecuentemente las características deseadas no existen en ninguna especie relacionada. La biotecnología moderna, en cambio, aumenta grandemente la precisión del intercambio, reduce el tiempo necesario, y multiplica las fuentes potenciales de donde se pueden extraer característicasdeseables.

Métodos

En la década de los setentas, una serie de progresos complementarios en el campo de la biología molecular proporcionó a los científicos la capacidad de transferir ADN entre organismos relacionados distantes. Hoy día, esta tecnología recombinatoria del ADN ha alcanzado una etapa en que los científicos pueden tomar ADN que contenga genes específicos de casi cualquierorganismo, incluyendo plantas, animales, bacterias o virus, e introducirlo en un cultivo específico. La aplicación de esta tecnología frecuentemente se denomina ingeniería genética. Un organismo que ha sido modificado, o transformado, utilizando las modernas técnicas de intercambio genético es llamado comúnmente un organismo genéticamente modificado.

Sin embargo, la descendencia de un cruce tradicionaltambién sería "genéticamente modificada", en relación con el genotipo de las plantas originales. Las plantas genéticamente modificadas utilizando la tecnología recombinatoria de ADN, para introducir genes de la misma, o diferentes especies, también son llamadas plantas transgénicas y el gene transferido, transgene. No todos los GMO´s involucran el uso de diferentes especies, pues la tecnología...
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