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LA EVOLUCIÓN DE LOS CONOCIMIENTOS
ASTRONÓMICOS A TRAVÉS DE LA HISTORIA
C. de Toro y Llaca
Instituto de Astronomía y Geodesia (CSIC-UCM)
Facultad de Ciencias Matemáticas
Universidad Complutense de Madrid

1.

HIPÓTESIS PRIMITIVAS

El interés por la Tierra, el Sol, la Luna y las estrellas se remonta a las
primeras fases de la evolución humana. Sin embargo, si entendemos comoinvestigación científica la proposición de hipótesis que expliquen los fenómenos naturales, la construcción de modelos y su contrastación con la
evidencia empírica, debemos situar el alba de las investigaciones astronómicas en el Neolítico (9000-3000 a.C.), época en la que se inicia el florecimiento de grandes culturas. Este desarrollo fue favorecido por las condiciones climáticas, ya que la desertizaciónde amplias zonas, como consecuencia de un cambio climático global, determinó el agrupamiento de la
población nómada en torno a zonas fértiles. En ellas, las aldeas agrícolas y
ganaderas, inicialmente autosuficientes, evolucionarán hacia sociedades
más complejas, dando paso en torno al 6000 a.C. a organizaciones sociales
jerarquizadas y estratificadas. Como determinantes de la formación deestas civilizaciones, suelen considerarse:
Los ríos Tigris y Eufrates, donde se desarrolla la cultura de Hassuna
(5900-5600 a.C.), formada por los primeros asentamientos en la
cuenca alta del Eufrates. Pronto se extenderán a las fértiles llanuras
aluviales del sur de Mesopotamia. En esta región, sus habitantes, denominados sumerios, se unirán posteriormente a los acadios y a otros
pueblos, dandolugar a la cultura babilónica en el siglo XVIII a.C., al
convertirse la ciudad de Bal-ilani en la capital política del territorio
ocupado por Sumer y Akkad.
El río Nilo, cuyas periódicas crecidas determinaron el establecimiento
y las características de la civilización egipcia, como consecuencia de la

2 C. de Toro

reunificación de tribus paleolíticas ante la gradual transformación deamplias regiones del norte de Africa en arenosos desiertos, que alcanzaría su máximo en el año 6000 antes de nuestra era.
El río Indo, cuna de la cultura protohindú, donde se establecen y
evolucionan hacia sociedades más complejas los pueblos del noroeste
de la India, que culminarán en la civilización de Harappa a mediados
del tercer milenio. La posterior invasión de los arios védicos, en tornoal 1500 a.C., transformaría sustancialmente su concepción del mundo.
El río Huang-ho, en cuyas terrazas se han encontrado restos arqueológicos de primitivos asentamientos que se remontan al 6000
a.C. Caracterizados en una primera fase por un desarrollo interno y
autóctono, son considerados el origen de la legendaria civilización
china.
América Central, donde se conformaron las culturasazteca y maya,
y el Altiplano Andino con la cultura de Nazca y los incas. El estudio
de los yacimientos escavados parece evidenciar que en el continente
americano surgen grandes culturas autóctonas en épocas muy posteriores a las de Eurasia: en el 2100 a.C. en la región andina y en el
1500 a.C. en Mesoamérica. Podría ser la consecuencia de una lenta
evolución inicial, marcada por un patrón deasentamiento estacional
que se remonta al 8700 a.C.
Tras un proceso de adaptación al régimen sedentario, los pobladores
de estas seis regiones desarrollan de forma individualizada las primeras
ideas científicas acerca del mundo. En general son de tipo especulativo y,
en algunos casos, simples fantasías de carácter simbólico. Así, por ejemplo,
en la cultura protohindú, el mundo, reducido a unhemisferio, se apoya
sobre cuatro elefantes y estos, a su vez, sobre una tortuga que flota en el
océano universal. Describen como "... en el centro del Universo existe una
montaña, el Meru, que tiene por eje el de los polos". A su alrededor se
disponen siete zonas concéntricas, de las cuales la interior está dividida en
cuatro continentes, que ocupan los cuatro puntos cardinales. Una de estas...
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