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  • Publicado : 19 de octubre de 2010
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La pérdida de glaciares y de los casquetes polares durante este siglo puede ser responsable de hasta un 60% de la subida del nivel del mar, lo que supone entre 10 y 25 centímetros; si llegasen a fundirse completamente, el aumento del nivel del agua sería de un metro. Éstos son los resultados presentados hoy en la revista Science por un equipo científico internacional cuyas conclusiones suponen unreto a la opinión más generalizada entre los especialistas, según la cual la pérdida de los hielos que hay sobre tierra firme (en la Antártida y en Groenlandia) sería la responsable de la subida del océano.

Según las mediciones y cálculos realizados por el equipo, dirigido por Mark F. Meier (Universidad de Colorado en Boulder, EE UU), Groenlandia contribuye con un 28% al total de subida delnivel del océano ya registrada, mientras que a la fusión de hielos antárticos corresponde otro 12%. Muchos científicos habían estimado que el derretimiento que están sufriendo esas dos grandes plataformas cubiertas de hielo supondrían el 60% del agua extra que se incorpora al mar.

Sin embargo, son los glaciares (tanto marinos como montañosos) y los casquetes polares los que más agua aportan, yaque vierten actualmente unos 400 kilómetros cúbicos por año, cantidad que está aumentando en unos doce kilómetros cúbicos anuales.

Este nuevo conocimiento tendrá muchas implicaciones en las predicciones del cambio global provocado por el cambio climático, ya que cada tipo de masa helada se rige por sus particulares procesos y efectos.

A las estimaciones de subida del nivel del mar debidaa las contribuciones de los glaciares y casquetes polares en este siglo, subrayan Meier y sus colegas, hay que aumentar la subida debida a la expansión térmica del agua oceánica, que puede ser el doble. Los científicos recuerdan también que una subida del nivel del mar de 30 centímetros supone, como media mundial, la inundación de una franja costera de unos treinta metros. Cien millones depersonas viven actualmente en los territorios que quedarían sumergidos si el océano subiera unos noventa centímetros.

Meier y sus colegas han trabajado con información tomada desde satélites y aviones, así como con datos medidos directamente en glaciares, casquetes polares, la capa helada de Groenlandia y las capas antárticas del este y del oeste. Además, han incorporado las mediciones de glaciaresde montaña -desde los pequeños hasta los más grandes- en Rusia, Europa, China, Asia Central, Canadá y América del Sur.

Afectaría negativamente al planeta
Si la temperatura del planeta aumentara uno o dos grados centígrados, habría suficiente hielo derretido para inundar grandes áreas de tierra firme, lo que perjudicaría especialmente a ciudades costeras que levantan sus construcciones a pocosmetros del nivel del mar e incluso a países enteros como Bangladesh y a otras islas del océano Pacífico. Aunque una mayor temperatura y mayores superficies inundadas implican una mayor tasa de evaporación, no se podría esperar un efecto compensatorio, porque esta tasa no sería lo suficientemente alta como para permitir que toda el agua derretida permaneciera en estado de vapor. Para que ocurra eso,la temperatura global del planeta tendría que aumentar mucho más, a niveles sorprendentemente altos e intolerables para cualquier ecosistema.
No afectaría tanto
Durante las anteriores eras geológicas, la Tierra ha pasado por periodos sin casquetes polares y por otros en los que las zonas heladas eran mucho mayores que las actuales. Pero en cualquier caso, la vida sobre el planeta ha pervividosin riesgos de ningún tipo y si bien han desaparecido algunas especies, surgieron otras nuevas. Por otro lado, se tiende a pensar que si la temperatura global aumentara y derritiera las masas de hielo polares, los humanos y el resto de los animales terrestres nos veríamos confinados en un espacio menor, al tener que retroceder ante el avance de los océanos. Esta visión no considera que muchas...
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