Exposicion al polvo

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POLVO

Entendemos por polvo la dispersión de partículas sólidas en el ambiente.
Cuando estas partículas son más largas que anchas, hablamos de fibras.

La exposición a polvo en el lugar de trabajo es un problema que afecta a
muchos y muy diversos sectores (minería, fundición, canteras, textil,
panaderías, agricultura, etc.).

Tradicionalmente, las neumoconiosis (enfermedades porexposición a
polvos) han sido consideradas como profesionales. Hoy en día represen-
tan la quinta parte del total de enfermedades profesionales reconocidas
en España.

Se producen muchos otros casos de enfermedades respiratorias (asma,
bronquitis crónica, enfisema pulmonar) en las que la exposición laboral a
polvo juega un papel importante y, sin embargo, se consideran enferme-
dades comunes.

Enestos casos, la intervención sindical deberá basarse en conseguir el
reconocimiento del problema y, especialmente, en hacer valer su dimen-
sión colectiva: trabajadores y trabajadoras con condiciones de exposi-
ción similares tienen problemas de salud parecidos.

Pero siempre, el objetivo sindical más importante deberá ser la preven-
ción, es decir la eliminación del riesgo.

¿Qué hay quesaber para evaluar el riesgo?

1. ¿Cuál es la composición del polvo?

Según el tipo de partículas, los efectos sobre la salud pueden ser más o
menos graves. No obstante, no hay polvos inocuos; cualquier exposición
a polvo supone un riesgo. En general, el polvo provoca irritación de las
vías respiratorias y, tras exposiciones repetidas, puede dar lugar a bron-

LA PREVENCIÓN DE RIESGOS ENLOS LUGARES DE TRABAJO

quitis crónica. Otros tipos de polvo provocan enfermedades específicas
(amianto, sílice, plomo). Hay tipos de polvo que, además, pueden ser
explosivos en ambientes confinados (carbón, caucho, aluminio).

Para conocer el tipo de polvo, a veces, es suficiente con saber la compo-
sición del material que lo origina. Otras veces, hay que recurrir al análisis
químico demuestras de aire.

2. ¿De qué tamaño son las partículas?

Las partículas más pequeñas son las más peligrosas: permanecen más
tiempo en el aire y pueden penetrar hasta los lugares más profundos de
los bronquios. El mayor riesgo está, pues, en el polvo que no se ve. Por
esto suele medirse no el total de polvo atmosférico, sino sólo el llamado
«polvo respirable».

El «polvo respirable» esla fracción de polvo que puede penetrar hasta los
alvéolos pulmonares.

Tamaño de las partículas
> 50 micras
10-50 micras
< 5 micras
1 micra = 0,001mm.

3. ¿Qué cantidad de polvo hay en el ambiente?

Algunos problemas pueden identificarse sin necesidad de mediciones:
nubes visibles de polvo, escapes de polvo de máquinas o instalaciones,
acumulación de polvo en suelos o paredes,incorrecto funcionamiento de
extractores, etc. Sin embargo, la forma de saber con exactitud cuánto hay
es pesar el polvo recogido en una muestra de aire mediante filtros apro-
piados. Se separa la fracción respirable y se mide su masa (en mg/m3) por
un método denominado gravimetría. La toma de muestras puede hacerse
por medio de muestreadores personales (la persona lleva consigo el apa-
rato) omediante muestreo estacionario (aparato fijo en un punto).

4. ¿Cómo se produce la exposición a polvo?

Hay que conocer los puntos y el origen de la emisión de polvo e identifi-
car el colectivo de trabajadores y trabajadoras expuestos. La medida de

224 LA PREVENCIÓN DE RIESGOS EN LOS LUGARES DE TRABAJO

Capacidad de penetración pulmonar
No pueden inhalarse
Retención en nariz y gargantaPenetran hasta el alvéolo pulmonar

la concentración de polvo suele referirse a 8 horas/día, por lo que si el
tiempo de exposición es mayor o menor, deberá ajustarse el cálculo a la
realidad. También hay que tener en cuenta que el riesgo de exposición a
polvo puede incrementarse, por condiciones de trabajo que provoquen un
aumento de la respiración: calor, esfuerzo físico, estrés, etc. Si...
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