Formacion de las estrellas

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estrellas
Luis F. Rodríguez1

La formación de las

En algunas regiones del espacio se están formando nuevas estrellas, rodeadas de su sistema de planetas. Los astrónomos han avanzado mucho en el entendimiento de cómo ocurre este proceso en las estrellas parecidas al Sol. Ahora tratan de entender qué es lo que ocurre durante la formación de las estrellas mucho más grandes y mucho más pequeñasque el Sol.

n una noche despejada podemos ver en el cielo un gran número de estrellas. Las estrellas son grandes esferas de gas caliente, en cuyas partes centrales se produce energía por el proceso de fusión nuclear. En la mayoría de las estrellas, este proceso involucra la fusión, en varios pasos, de cuatro átomos de hidrógeno para formar uno de helio. Las estrellas son mucho más grandes ymasivas que los planetas (los cuales no producen energía propia). Por ejemplo, el Sol tiene un radio aproximadamente 100 veces más grande que el de la Tierra y pesa aproximadamente 300,000 veces más que ella. En nuestro Sistema Solar, el Sol es, por mucho, el cuerpo más importante, con 99.9% de la masa total del sistema. Además, la energía nuclear que se produce en su centro es, en últimainstancia, la que mantiene a la Tierra en una temperatura adecuada para la vida. Podemos pensar en las estrellas como máquinas que funcionan consumiendo combustible nuclear. Esto quiere decir que no pueden funcionar por siempre. Se tuvieron que haber formado en el pasado y no continuarán produciendo energía eternamente. Las estrellas se forman, tienen una larga vida en la que producen grandes cantidades deenergía y, finalmente, “mueren”. En el lenguaje del astrónomo, esto último quiere decir que dejan de tener procesos de fusión termonuclear. En el caso del Sol, esta vida tendrá una duración total de aproximadamente 10,000 millones de años, de los cuales ya transcurrió la mitad. La formación de las estrellas podría haber tenido lugar en un sólo momento del pasado, es decir, el día de hoy ya nocontinuaría ocurriendo. Sin embargo, esto no es así, ya que la formación de nuevas estrellas continúa dándose en el Universo actual. Esto no está ocurriendo en todas partes del espacio. De hecho, en la mayor parte del espacio no existen las condiciones para que se formen nuevas estrellas. Entre las galaxias, en el llamado medio intergaláctico, casi no existe material del cual puedan formarse nuevasestrellas. Las galaxias se dan en dos grandes tipos: las galaxias elípticas y las espirales (Figura 1). Existe también la categoría de las galaxias irregulares para todo lo que no cae en las dos clases anteriores.

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En nuestro Sistema Solar, el Sol es, por mucho, el cuerpo más importante, con 99.9% de la masa total del sistema

Figura 1. Las galaxias espirales (izquierda) tienen bastanterotación, mientras que las elípticas (derecha) no. Se cree que esta diferencia es uno de los factores que determinan que la formación estelar se siga dando hoy en día en las espirales y ya no en las elípticas (imágenes cortesía de ESO y NASA)

En la mayor parte del espacio no existen las condiciones para que se formen nuevas estrellas

Las estrellas se forman en la actualidad con distintascantidades de masa, desde aproximadamente una décima de la masa del Sol, hasta unas 100 veces la masa del Sol

En la actualidad, la formación estelar sólo se da de manera importante en las galaxias espirales y no en las elípticas. ¿Por qué es esto? Las galaxias espirales tienen mucha rotación y se cree que la fuerza centrífuga que produce la rotación ha impedido que, en el pasado, todo el gasdisponible en estas galaxias se haya contraído para transformarse en estrellas. Es decir, la rotación presente en estas galaxias ha dosificado la formación estelar, permitiendo que persista hasta el día de hoy. En contraste, las galaxias elípticas casi no rotan y se cree que esto permitió, en la época de su formación, un derroche de actividad de formación estelar que llevó a que se agotara el gas...
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