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En 1870 no había un solo banco en Colombia. Hasta esa época la Iglesia y los principales comerciantes dominaron el limitado mercado crediticio existente. Además, no circulaban billetes de ningún tipo. El circulante estaba compuesto por monedas de oro, plata, níquel y cobre. El país tenía, pues, un sistema monetario y crediticio muy poco desarrollado. Todo ello empezó a cambiar en 1870 con lafundación del primer banco privado exitoso: el Banco de Bogotá. Las condiciones para el surgimiento de la banca colombiana se gestaron en la década de 1860 con tres cambios que crearon las condiciones para su desarrollo. El primero, fue la desamortización de los bienes de manos muertas, es decir, la puesta en el mercado de aquellas propiedades eclesiásticas que hasta ese momento eran inajenables y delos bienes raíces privados que por estar hipotecados a entidades religiosas no podían ser comprados ni vendidos. Ello permitió el desmonte del sistema de crédito hipotecario que controlaba la Iglesia desde la colonia, los llamados censos. El segundo cambio importante en la década de 1860 que ayudó a que surgieran los bancos fue la promulgación en 1863 de la Constitución de Rionegro, la cualdefendió los principios de la libertad para la iniciativa económica privada, incluyendo el negocio bancario, el cual debía ceñirse a un mínimo grado de regulación. El tercer elemento importante para el surgimiento de la banca privada colombiana en la década de 1870 fue el auge de las exportaciones que se inició a mediados del siglo y que permitió una recuperación y ampliación de la economía nacional,la cual se había contraído como consecuencia de los desajustes institucionales a que llevó la independencia. El Banco de Bogotá fue promovido por un amplio grupo de empresarios y hacendados bogotanos. Antes de 1870 se habían creado unos pocos bancos, pero todos tuvieron una vida efímera y su influencia sobre la vida económica nacional fue casi nula, Parece que el primero de todos fue el BancoColonial Británico, fundado en Cartagena en 1839 y sobre cuya existencia fugaz no se conoce casi nada . El éxito del Banco de Bogotá llevó a que en esa misma década se abrieran otros bancos privados en Bucaramanga, Popayán, Medellín, Barranquilla, Cartagena, y en la misma capital del país. Sin duda, esta primera etapa de la banca colombiana fue de las más exitosa para esa actividad en toda lahistoria económica del país. Ello se vio reflejado en que en ese primer período fue tal vez cuando más bancos se han abierto en Colombia. En su primera etapa, y mientras rigió la Constitución de 1863, el negocio bancario estuvo muy poco regulado y controlado por el gobierno. Además, los bancos emitían sus propios billetes: lo que se conoce en la literatura como la banca libre . La banca libre secaracteriza por la emisión en forma competitiva por parte de los bancos privados de billetes convertibles a una moneda mercancía, como el oro, y por la ausencia de barreras a la entrada en el negocio bancario. Las experiencias de banca libre en el mundo fueron múltiples. Algunas, tal vez la mayoría, fueron exitosas, como ocurrió en Escocia. Otras fueron poco favorables, como sucedió en algunasregiones de los Estados Unidos . Las diferencias en el marco institucional y legal en el cual se desenvolvió la banca libre en los distintos países determinó si este tipo de organización monetaria y bancaria resultaba exitosa. En algunos casos, como en ciertos estados de los Estados Unidos, la banca libre resultó inestable, ya que la ley permitía que las reservas bancarias pudieran tenerse en bonos delos gobiernos estatales. A menudo sucedía que los bonos se depreciaban rápidamente y los billetes de los bancos quedaban, por lo tanto, sin respaldo y se desataba un pánico. En otros casos, como en Escocia, la banca libre funcionó muy bien y su abandono se debió al triunfo de las ideas a favor de la banca central y no a su mal desempeño. Entre 1870 y 1886, Colombia vivió una era de banca libre...
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