Fragmentacion del habitat

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Fragmentación de Hábitats
¿Qué es la fragmentación de hábitats? La fragmentación es un proceso de cambio que implica la aparición de discontinuidades en los hábitats; lo que era originalmente una superficie continua de vegetación, se transforma en un conjunto de fragmentos desconectados y aislados entre sí. Este proceso es tan antiguo como la expansión agrícola de la humanidad, pero ahora se haintensificado por la gran capacidad tecnológica de la que disponemos. El hombre ha alterado para su propio beneficio una gran parte del suelo, por lo que no es de extrañar que la reducción y fragmentación de los hábitats, y en consecuencia la pérdida de especies, se considere una de las amenazas más frecuentes y extendidas para la conservación de la biodiversidad. Para conocer bien un hábitatfragmentado hay que tener en cuenta el número de fragmentos, su tamaño, forma y su grado de aislamiento.

¿Por qué se produce la fragmentación de hábitats? La fragmentación puede producirse por procesos naturales que alteran el medio lentamente, como el viento, tormentas, derrumbes, fuegos, depredación o forrajeo o por actividades humanas, como el establecimiento de cultivos, carreteras, ciudades,etc. En los últimos 10.000 años la actividad humana sobre el planeta ha determinado que la gran mayoría de los paisajes contemporáneos presenten algún grado de fragmentación.

¿Qué problemas conlleva la fragmentación de hábitats? La fragmentación del hábitat es uno de los procesos antrópicos con efectos más devastadores sobre la biodiversidad. En primer lugar la fragmentación involucra la pérdidadel hábitat, ya que una porción del paisaje es transformada a otro tipo de uso de la tierra y los flujos naturales de materia y energía se verán alterados. La pérdida de hábitat es la razón más importante de la extinción de especies en los últimos tiempos.

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Cuanto más pequeños son los fragmentos, mayor vulnerabilidad para las especies a las condiciones ambientales adversas, que son másfrecuentes en sus bordes que en el interior, y por tanto hay una mayor probabilidad de extinción. También esta probabilidad aumenta cuanto menor sea el número de individuos que formen las poblaciones que permanecen en los fragmentos. En las fases iniciales del proceso de fragmentación, la pérdida de superficie es la causa principal de disminución de diversidad biológica, mientras que, en fases másavanzadas, los efectos del aislamiento de los individuos toman mucha más importancia. Los efectos de la fragmentación no son lineales, sino que se multiplican al llegar a cierto porcentaje de hábitat destruido, el “umbral crítico”, a partir del cual las extinciones se disparan. Éste dependerá de los requerimientos de cada especie en términos de hábitat y de movilidad. Algunos estudios indican queel número de especies presentes en un hábitat disminuye significativamente cuando se pierde más del 80% del hábitat original y los fragmentos de hábitat que quedan están aislados. La creación de fragmentos implica la generación de bordes, abruptos o graduales, que producirán cambios en los flujos de agua, viento o radiación solar, pudiendo tener efectos directos o indirectos sobre muchasespecies. Por ello, hay que conocer también la zona que rodea a los fragmentos, la “matriz”, que puede ser de cultivos, de vías de acceso, de vegetación, etc. y que tiene gran influencia en los fragmentos; cuanto más pequeños e irregulares sean éstos, más influirá la matriz sobre ellos, por la mayor relación área/perímetro. También tendrá más influencia cuanto más diferente sea del propio hábitat. A estaserie de influencias se les conoce como “efecto borde”. Los efectos de la fragmentación sobre la flora y la fauna dependerán de estas características, además de las de los propios organismos que allí habitan. El efecto borde puede tener dos tipos de efectos sobre los hábitats:

→ Efectos abióticos.- Cambios en las condiciones medioambientales. Se forma un
gradiente hacia el interior del...
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