Graf spee

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Durante la 2ª Guerra Mundial, la Kriegsmarine (Marina de Guerra Alemana) había planificado la guerra de superficie contra el tráfico comercial por medio de unidades de superficie y cruceros auxiliares y la guerra submarina.
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El crucero del Admiral Graf Spee, destinado a operar en el Sur del Ecuador, resultó el más fructífero: del 30 de Septiembre al 7 de Diciembre de 1939 hundió 9 vapores.[pic]
El Graf Spee en puerto Aleman
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Antes de salir
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Hans Langsdorff

Para la búsqueda y destrucción de los corsarios se crearon dos divisiones, la primera, al mando del Comodoro Harwood y compuesta por 2 cruceros pesados (Cumberland y Exeter) y otros tantos ligeros (Ajax y Achilles) debía vigilar la zona marítima de América Meridional. La otra, constituída por los crucerospesados Sussex y Shropshire, tenía la misión de patrullar la ruta de El Cabo y el Océano Indico. Se enviaron a Freetown el crucero de batalla Renown y el portaaviones Ark Royal, mientras se situaba en Dakar una formación mixta franco-británica que contaba con el acorazado francés Strasbourg, los cruceros Dupleix y Algerie y el portaaviones británico Hermes.
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ajax
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Exeter
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ComodoroHarwood

La última víctima del Graf Spee había sido el pequeño buque cisterna Africa Shell. Tras haber sido abastecido por el buque nodriza Altmark, el Graf Spee hundió otros dos mercantes, el Tairoa y el Doric Star, que lograron comunicar por radio el ataque de que eran víctimas, dando al mismo tiempo su posición.

Seguidamente Langsdorff, comandante del Graf Spee, decidió regresar a lacosta Sudamericana para seguir hostigando al considerable tráfico mercante de aquel sector, no sin antes haber cobrado una última víctima, el mercante Streonshalh, el 7 de Diciembre. Sin embargo, el ajuste de cuentas estaba cercano: el comodoro Harwood, una vez informado del ataque contra el Tairoa y el Doric Star, se planteó una hipótesis que el Río de la Plata y su tráfico era lo principal adefender.

El Cumberland estaba en Malvinas en reparaciones, por lo que contaba sólo con los cruceros Ajax y Achilles y el crucero pesado Exeter. Su plan era atacar de día y de noche con tres cruceros contra un acorazado de bolsillo,de día actuar en dos grupos: el Achilles y el Ajax juntos y el Exeter por su cuenta, para atacar de flanco, de noche, en formación en abanico.

El encuentro se produjo el13 de Diciembre de 1939 al amanecer, frente al Río de la Plata. Probablemente Langsdorff creyó en un primer momento que eran buques mercantes y sólo a último momento advirtió que se encontraba frente a cruceros que, aunque por separados eran inferiores a su buque, no dejaban de constituír un elemento peligroso. Valorada a posteriori, su decisión de atacar fué un error, ya que las instruccionesrecibidas le prohibían enfrentar unidades de guerra, especialmente por la dificultad de reparar daños. Otra equivocación fué la de entablar el combate a vuelta encontrada, con el resultado de que la suma de las velocidades del Graf Spee y de los buques británicos redujo notablemente el período de tiempo en el que los alemanes podían aprovechar el mayor alcance de sus cañones.
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Campaña delGraf Spee
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Daños al Exeter en sus torres de proa.
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Daños al Exeter en su torre de comando.

El Graf Spee abrió el fuego a las 06.17 contra el Exeter, que dos minutos después entró tambien en acción con su artillería, mientras el Ajax y el Achilles se disponían a atacar a su enemigo por el flanco. El tiro alemán castigó duramente al Exeter, inutilizando todas sus torres de gran calibreexcepto una, así como el puente y los órganos de gobierno. Sin embargo, el crucero británico continuó disparando y consiguió también hacer algunos daños al Graf Spee, aunque no mermaron su capacidad de combate.
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Daños al Graf Spee

Entretanto el Ajax y el Achilles atacando con una sincronización perfecta, impidieron al Graf Spee dar el golpe de gracia al Exeter, replegándose después...
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