Hidrogeles

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INTRODUCCION
Los hidrogeles son redes poliméricas con carácter hidrófilo, sensibles a transiciones de hinchamiento las cuales dependen del pH, temperatura y fuerzas iónicas del ambiente que los rodea.
No existe una definición precisa del término hidrogel, aunque la descripción más usual se refiere a ellos como materiales poliméricos entrecruzados en forma de red tridimensional de origennatural o sintético, que se hinchan en contacto con el agua formando materiales blandos y elásticos, y que retienen una fracción significativa de la misma en su estructura sin disolverse. 
Los sólidos poliméricos son especialmente aptos para formar geles gracias a su estructura de largas cadenas. La flexibilidad de estas cadenas hace posible que se deformen para permitir la entrada de moléculas dedisolvente dentro de su estructura tridimensional. 
Los geles se pueden clasificar en dos tipos, en función de la naturaleza de las uniones de la red tridimensional que los constituyen:
- Geles físicos: presentan una red tridimensional formada por uniones que no son completamente estables. Generalmente, las uniones son del tipo de van der Waals, mucho más débiles que las uniones covalentes. Danorigen a las mallas no entrecruzadas.
- Geles químicos, que son aquellos en los que la red está formada a través de enlaces covalentes. Este tipo de enlace es muy fuerte y su ruptura conduce a la degradación del gel. Dan lugar a las mallas entrecruzadas. 
En el caso de mallas entrecruzadas, el entramado molecular está fijado por los nudos covalentes de la malla.
En los polímeros no entrecruzadosexiste un entramado de origen físico (no permanente), puesto que las cadenas se enredan unas con otras en una maraña tridimensional que puede albergar y retener moléculas de líquido. 
Por lo que respecta al hinchamiento, la diferencia fundamental entre polímeros entrecruzados y no entrecruzados reside en que, en los primeros, la entrada de líquido no puede separar las cadenas por estarcovalentemente unidas, mientras que en los segundos, la entrada de líquido puede desenmarañar las cadenas, separándolas, debido a que las fuerzas que las mantienen unidas son de origen físico.  

La apariencia externa que tiene un gel depende de su proporción líquido / sólido.
En el caso de los polímeros entrecruzados, los geles mantienen su aspecto de sólidos elásticos. Pero en el caso de polímeros noentrecruzados, a medida que aumenta la proporción de líquido se va pasando desde el aspecto de sólido elástico al de líquido viscoso. 
Los hidrogeles presentan una serie de características particulares como son:
- Carácter hidrófilo: debido a la presencia en la estructura de grupos solubles en agua (-OH, -COOH, -CONH2, -CONH, SO3H).

- Insolubles en agua: debido a la existencia de una redpolimérica tridimensional en su estructura.

- Presentan una consistencia suave y elástica la cual está determinada por el monómero hidrófilo de partida y la baja densidad de entrecruzamiento del polímero.

- Se hinchan en agua aumentando considerablemente su volumen hasta alcanzar un equilibrio químico-físico, pero sin perder su forma. La forma no hidratada se denomina xerogel. 
El entrecruzamientoen los hidrogeles es debido no solo a uniones covalentes (enlaces σ), típicas de cualquier material entrecruzado sino también a fuerzas intermoleculares de van der Waals y a los enlaces de hidrógeno.
En los hidrogeles existen, además, otros tipos de interacciones como son las fuerzas electrostáticas, tanto atractivas como repulsivas, uniones intermoleculares de componentes hidrófobos einteracciones iónicas. 
CLASIFICACION
Los hidrogeles pueden clasificarse de varias formas dependiendo de qué características y propiedades particulares se tomen como referencia. 
En base a la naturaleza de los grupos laterales pueden clasificarse en neutros o iónicos (aniónicos, catiónicos, anfolíticos).  
De acuerdo a sus características mecánicas y estructurales, se pueden clasificar en redes...
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