Historia de la sanguijuela

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HISTORIA
Las sanguijuelas «regresan» a la medicina moderna para múltiples usos terapéuticos

ISABEL ESPIÑO

Ilustración: Ulises

Ya en el siglo II antes de Cristo, el galeno y botánicogriego Nicandro de Colofón recogía, en su poema Theriaca, la primera referencia bibliográfica al uso terapéutico de las sanguijuelas. Estos anélidos se utilizaron durante 3.500 años para tratar numerosostrastornos, desde dolores de cabeza (aplicándose en la sien) hasta la obesidad e, incluso, algunos tumores (colocándolos sobre el abdomen). De hecho, durante los siglos XVIII y principios del XIXHirudo medicinalis, la especie utilizada por los facultativos, llegó a estar en peligro de extinción. Entonces, el descenso de la población de estos animales y la irrupción en Medicina de un enfoque máscientífico hicieron que abandonasen las consultas.

Sin embargo, «casi 150 años después de su casi total desaparición de la práctica clínica, las sanguijuelas parecen tener un lugar en la medicinamoderna», señalaba un trabajo publicado el pasado mes de marzo en el 'International Journal of Clinical Practice', bajo el muy significativo título El retorno de la sanguijuela.

El penúltimo númerodel 'Annals of Internal Medicine' recoge un estudio sobre una de estas aplicaciones: el tratamiento del dolor. Sus autores ya habían realizado hace unos años un ensayo piloto con 16 enfermos deartrosis de rodilla con el fin de ver si las sustancias que contiene la saliva del anélido paliaban sus molestias.

Ahora, estos investigadores alemanes han repetido la experiencia con medio centenar depacientes, que se sometieron a una sesión de sanguijuelas (durante poco más de una hora, se aplicaron de cuatro a seis gusanos sobre los tejidos blandos que rodean la articulación) o bien utilizaronun analgésico en forma de gel (diclofenaco) que administraban al menos dos veces diarias durante 28 días.

Una semana después de iniciarse el ensayo, la terapia animal «proporcionaba un beneficio...
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