Historia probabilidades

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  • Publicado : 6 de marzo de 2011
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El origen de la teoría de las probabilidades es oscuro y ni siquiera los historiadores están de acuerdo con la fecha en que puede situarse. En
1494 (apenas dos años después del descubrimiento de América), el italiano Pacioli planteó algunas preguntas concretas sobre la probabilidad,
pero nunca intentó abordar el tema de manera científica.
Cincuenta y seis años más tarde, también en Italia, elcélebre y controvertido matemático Girolamo Cardano
(1501-1576) lo estudió con mayor profundidad y escribió un tratado sobre los juegos de azar, pero sus escritos
no fueron publicados sino hasta después de su muerte, bajo el título Líber de Ludo Aleae (Libro sobre los juegos
del azar). Ése fue el primer tratado sobre la teoría de las probabilidades que se escribió en el mundo y pasarían
más decien años antes de que se escribiera el segundo.
Con toda seguridad, el estudiante recordará o asociará el nombre de Cardano con la solución de las ecuaciones
generales de tercer y cuarto grado por medio de radicales, aunque algunos historiadores sostienen que esas
fórmulas Cardano se las usurpó al veneciano Niccolo Tartaglia (1500-1557). Al parecer, Cardano, adicto a los
juegos de azar y lasapuestas, desarrolló por su cuenta la teoría de probabilidades para sacar ventaja en el
juego, pero sus resultados más importantes jamás los publicó por miedo a que sus contrincantes en el juego
también los utilizaran. Se cuenta que Cardano tenía frecuentes disputas con sus adversarios en el juego y siempre
cargaba un cuchillo, con el cual hirió en la cara a un contrincante que no queríapagarle una apuesta. Es
una ironía de la historia que Cardano sea reconocido por algo que aparentemente no hizo (la solución general de las cúbicas y las cuárticas),
y en cambio no sea reconocido por algo que sí hizo (ser el primero en crear las bases de la teoría de las probabilidades). A pesar de su pasión
compulsiva por el juego y las apuestas, Cardano logró escribir muchos libros acerca de todolo que le interesaba, era un hombre sabio,
estudió medicina y amaba la música. Su infancia fue muy dura: su madre jamás lo quiso, por lo que lo regaló a unos parientes, quienes lo
golpeaban y lo hacían trabajar duro. Ya de viejo pronosticó que moriría exactamente a los 75 años, y efectivamente se suicidó el 21 de
septiembre de 1576 a la edad de 75 años.
En 1654, y desconociendo lo que habíaescrito Cardano más de cien años atrás, el gran matemático francés (o geómetra, como se
autonombraba) Blas Pascal redescubrió las bases de la teoría de las probabilidades con un enfoque mucho más universal y riguroso. Se
cuenta que por aquella época el caballero de Mere formuló, en París, la siguiente pregunta al célebre ex prodigio Blas Pascal: "Si alguien
lanza un par de dados ordinarios una yotra vez, ¿cuántas veces habrá que lanzarlos para que se pueda apostar ventajosamente a queaparecerá el doble seis?" Aunque hoy en día este problema lo puede resolver con facilidad cualquier estudiante de un primer curso de
probabilidad, en aquella época fue un planteamiento novedoso. Pascal se puso a trabajar en este asunto y al cabo de unos días halló una
serie de fórmulas simples quepermitían resolver el problema y otros similares. Pascal informó entonces al Caballero de Mere que ya tenía la
respuesta a su pregunta: resulta ventajoso apostar al doble seis en 25 tiradas de los dados o más; pero es desventajoso hacer semejante
apuesta en 24 tiradas o menos. Al parecer, a raíz de este incidente, Pascal se interesó por el estudio
matemático serio de los fenómenos relacionados con elazar, aunque no se registra ninguna publicación
suya al respecto: pero hubo un intercambio de cartas entre Pascal y otro ilustre matemático —que
curiosamente era abogado de profesión—, Pierre Fermat.
Aproximadamente tres años después de este incidente, un joven holandés de 27 años radicado
temporalmente en París y de nombre Christian Huygens, tuvo acceso a las cartas que habían
intercambiado...
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