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LA ERA DE LAS CATÁSTROFES
con una cierta inexactitud de una Gran Depresión) y luego otro período de gran expansión
de la economía mundial (véanse La era del capitalismo y La era del imperio, capítulo 2). A
comienzos de los años veinte, un economista ruso, N. D. Kondratiev, que sería luego una
de las primeras víctimas de Stalin, formuló las pautas a las que se había ajustado el
desarrolloeconómico desde finales del siglo XVIII, una serie de «ondas largas» de una
duración aproximada de entre cincuenta y sesenta años, si bien ni él ni ningún otro
economista pudo explicar satisfactoriamente esos ciclos y algunos estadísticos escépticos
han negado su existencia. Desde entonces se conocen con su nombre en la literatura
especializada. Por cierto, Kondratiev afirmaba que en ese momentola onda larga de la
economía mundial iba a comenzar su fase descendente. 1 Estaba en lo cierto.
En épocas anteriores, los hombres de negocios y los economistas aceptaban la
existencia de las ondas y los ciclos, largos, medios y cortos, de la misma forma que los
campesinos aceptan los avatares de la climatología. No había nada que pudiera hacerse al
respecto: hacían surgir oportunidades oproblemas y podían entrañar la expansión o la
bancarrota de los particulares y las industrias. Sólo los socialistas que, con Karl Marx,
consideraban que los ciclos eran parte de un proceso mediante el cual el capitalismo
generaba unas contradicciones internas que acabarían siendo insuperables, creían que
suponían una amenaza para la existencia del sistema económico. Existía la convicción de
quela economía mundial continuaría creciendo y progresando, como había sucedido
durante más de un siglo, excepto durante las breves catástrofes de las depresiones cíclicas.
Lo novedoso era que probablemente por primera vez en la historia del capitalismo, sus
fluctuaciones parecían poner realmente en peligro al sistema. Más aún, en importantes
aspectos parecía interrumpirse su curva secularascendente.
Desde la revolución industrial, la historia de la economía mundial se había caracterizado
por un progreso técnico acelerado, por el crecimiento económico continuo, aunque
desigual, y por una creciente «mundialización», que suponía una división del trabajo, cada
vez más compleja, a escala planetaria y la creación de una red cada vez más densa de
corrientes e intercambios que ligaban acada una de las partes de la economía mundial con
el sistema global. El progreso técnico continuó e incluso se aceleró en la era de las catástrofes,
transformando las guerras mundiales y reforzándose gracias a ellas. Aunque en las
vidas de casi todos los hombres y mujeres predominaron las experiencias económicas de
carácter cataclísmico, que culminaron en la Gran Depresión de 1929-1933, elcrecimiento
económico no se interrumpió durante esos decenios. Simplemente se desaceleró. En la
economía de mayor envergadura y más rica de la época, la de los Estados Unidos, la tasa
media
1. El hecho de que haya sido posible establecer predicciones acertadas a partir de las ondas largas de
Kondratiev —algo que no es común en la economía— ha convencido a muchos historiadores, e incluso a algunoseconomistas, de que contienen una parte de verdad, aunque se desconozca qué parte.
EL ABISMO ECONÓMICO 95
de crecimiento del PIB per cápita entre 1913 y 1938 alcanzó solamente una cifra
modesta, el 0, 8 por 100 anual. La producción industrial mundial aumentó algo más
de un 80 por 100 en los 25 años transcurridos desde 1913, aproximadamente la mitad
que en los 25 años anteriores (W. W. Rostow,1978, p. 662). Como veremos
(capítulo IX), el contraste con el período posterior a 1945 sería aún más espectacular.
Con todo, si un marciano hubiera observado la curva de los movimientos
económicos desde una distancia suficiente como para que le pasasen por alto las
fluctuaciones que los seres humanos experimentaban, habría concluido, con toda
certeza, que la economía mundial continuaba...
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