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Desde la última edición de este libro se han descubierto nuevos microorganismos patógenos y las enfermedades que provocan (p. ej., coronavirus causante
del síndrome respiratorio agudo severo [CoV-SRAS],
7 virus de la gripe aviar H5N1), microorganismos patógenas
antiguos que producen nuevas enfermedades (p. ej., el
virus de la viruela de los monos) y ataques bioterroristas
(p. ej.. carbunco).También ha aparecido un gran número
de nombres nuevos para microorganismos conocidos a
medida que ha aumentado la sofisticación y la capacidad
de discriminación de las técnicas empleadas en la clasificación microbiana. Algunos podrían desconfiar de la sabiduría o sensatez de estos adelantos. Finalmente, algunos antibióticos que antes eran muy efectivos en el contexto de la lucha contra algunosmicroorganismos frecuentes y significativos han dejado de serlo como consecuencia de la administración simultánea de estos fármacos a los seres humanos y a animales de granja. Por tanto, la microbiología es ana ciencia dinámica, satisfactoria a nivel intelectual pero
frustrante para el estudiante.
Mundo microbiano
Se podría imaginar la emoción que sintió en 16 74 el biólogo holandés Antón vanLeeuwenhoek cuando examinó con sus lentes de microscopio una gota de agua y descubrió un mundo formado por millones de diminutos «animáculos».
Aproximadamente cien años después el biólogo danés Otto
Müller amplió los estudios de van Leeuwenhoek y, siguiendo los métodos de clasificación de Carlos Linneo, organizó a las bacterias en géneros y especies. Se trataba del inicio de la clasificacióntaxonómica de los microorganismos. En 1840, el anatomopatólogo alemán Friedrich Henle propuso unos criterios para demostrar que los microorganismos eran responsables de la aparición de enfermedades en el ser humano (la denominada «teoría de los gérmenes» de las enfermedades).
En los años setenta y ochenta del mismo siglo, Robert
Koch y Louis Pasteur confirmaron esta teoría mediante
una serie deelegantes experimentos en los que demostraron
que los microorganismos eran responsables de la aparición
del carbunco, la rabia, la peste, el cólera y la tuberculosis.
Más adelante, otros brillantes científicos confirmaron que
una amplia variedad de microorganismos producían otras
enfermedades humanas. La era de la quimioterapia comenzó
en 1910, cuando el químico alemán Paul Ehrlich descubrióel primer compuesto antibacteriano, un compuesto que
resultó efectivo contra la espiroqueta causante de la sífilis.
Los años posteriores asistieron al descubrimiento de la penicilina por Alexander Fleming en 1928, la sulfanilamida en 1935 por Gerhard Domagk y la estreptomicina por Selman Waksman en 1943. En 1946, el microbiólogo estadounidense John Enders fue el primero en cultivar virus encultivos celulares, proporcionando así un medio para la producción a gran escala de cultivos víricos para el desarrollo de vacunas.
Los primeros pasos de estos innovadores investigadores han
sido seguidos por miles de científicos que, trabajando con
los fundamentos establecidos por sus predecesores, han
añadido más y más datos para ampliar los conocimientos
sobre los microorganismos y el papelque ejercen en la aparición de las enfermedades.
El mundo descubierto por Van Leeuwenhoek era complejo
y estaba formado por protozoos y bacterias de todas las formas y tamaños. Sin embargo, la complejidad de la microbiología médica actual se acerca al límite de la imaginación. Así, en la actualidad se sabe que existen miles de diferentes tipos de microorganismos que viven en el interior, lasuperficie o alrededor del ser humano y, asimismo, pueden contarse por centenares los que son capaces de provocar en él enfermedades graves. Para entender esta información y organizaría de una forma útil, es importante conocer algunos de los aspectos básicos de la microbiología médica. En principio, los microorganismos pueden subdividirse en cuatro grupos: virus, bacterias, hongos y parásitos (dotado...
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