Spitz llamó "hospitalismo" al efecto depresivo que producen las separaciones bruscas y prolongadas de los niños y sus madres o la falta de amor, dado que el "hospitalismo" se observa también en niños criados en sus propios hogares por madres depresivas, por aquéllas que no deseaban tener un hijo, o por madres "demasiado ocupadas" para arrullar, besar y hablar a sus hijos.

Lo define por una carencia afectiva total diferenciándolo así de la depresión anaclítica; ésta es consecutiva a una privación afectiva parcial en un niño que hasta entonces había disfrutado de una relación normal con su madre, y puede

R. Spitz se abocó al estudio de niños que vivían en instituciones y que contaban con adecuados cuidados físicos, pero con serias carencias en lo referido a cuidados maternos. Una sola niñera se ocupaba de brindar atención a un grupo de diez niños al mismo tiempo. Una vez superados los períodos de privación, comenzaron a manifestar un estado de deterioro progresivo.

Los niñosestudiados habían sido separados de las madres e internados en centros con características hospitalarias, se constató que ellos mismos empeoraban en la medida que aumentaba el tiempo de estancia, y que después de un período de separación de cinco meses el proceso de la enfermedad se hacía irreversible
El cuadro clínico se caracteriza por severos trastornos psicofisiológicos


Retardo del desarrollo corporal, de la habilidad manual, de la adaptación al medio ambiente, del lenguaje; disminución de la resistencia a las enfermedades; en los casos más graves, marasmo y muerte.
Primer mes: el niño abandonado llora, hace pucheros y busca el contacto con la gente.

.. Segundo mes: el lloriqueo continuo se torna en lamentos y gemidos. Hay pérdida de peso y se detiene el desarrollo.

.. Tercer mes: el niño rechaza el contacto humano, se recuesta sobre su costado casi todo el tiempo, sufre insomnio, continúa la pérdida de peso y hay tendencia a contraer enfermedades [continua]

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