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INTRODUCCIÓN

Dado que la enfermedad de Alzheimer es la causa más frecuente de demencia, es necesario comenzar por definir ésta.
Se entiende por demencia es la alteración adquirida y prolongada de varias funciones cognitivas en un grado tal que dificulta la realización normal de las actividades diarias habituales.

* Adquirida significa que se presenta en un momento de la vida en elque las funciones cognitivas ya se han desarrollado, experimentando el paciente un deterioro con respecto a su nivel previo
* Prolongada (meses o años) permite diferenciar la demencia de procesos agudos transitorios, como el síndrome confusional agudo.

La demencia es un síndrome, de manera que cualquier persona que cumpla los datos expresados anteriormente, obtenidos a través de laanamnesis (al paciente y a un informador fiable) y la exploración (general, neurológica y neuropsicológica), puede ser diagnosticado de demencia.
En la actualidad los criterios de diagnóstico de la demencia más universalmente utilizados son los establecidos por la Asociación Psiquiátrica Americana , de 1994 y los de la Organización Mundial de la Salud (de 1992).

¿QUÉ ES LA ENFERMEDAD DE ALZHEIMER?La enfermedad de Alzheimer (EA), también denominada mal de Alzheimer, o demencia senil de tipo Alzheimer (DSTA) o simplemente alzhéimer es una enfermedad neurodegenerativa, que se manifiesta como deterioro cognitivo y trastornos conductuales. Se caracteriza en su forma típica por una pérdida progresiva de la memoria y de otras capacidades mentales, a medida que las células nerviosas (neuronas)mueren y diferentes zonas del cerebro se atrofian. La enfermedad suele tener una duración media aproximada después del diagnóstico de 10 años, aunque esto puede variar en proporción directa con la severidad de la enfermedad al momento del diagnóstico.

Los síntomas de la enfermedad de Alzheimer como una entidad nosológica definida fueron identificados por Emil Kraepelin, mientras que laneuropatología característica fue observada por primera vez por Alois Alzheimer en 1906. Así pues, el descubrimiento de la enfermedad fue obra de ambos psiquiatras, que trabajaban en el mismo laboratorio. Sin embargo, dada la gran importancia que Kraepelin daba a encontrar la base neuropatológica de los desórdenes psiquiátricos, decidió nombrar la enfermedad alzheimer en honor a su compañero.

HIPOTESISSOBRE LA ENFERMEDAD ALZHEIMER

Las causas de la enfermedad de Alzheimer (EA) no han sido completamente descubiertas. Existen tres principales hipótesis para explicar el fenómeno: el déficit de la acetilcolina, el acúmulo de amiloide y/o tau y los trastornos metabólicos.

El deficit de la acetilcolina
La más antigua de ellas, y en la que se basan la mayoría de los tratamientos disponibles en elpresente, es la hipótesis colinérgica, la cual sugiere que la EA se debe a una reducción en la síntesis del neurotransmisor acetilcolina. Esta hipótesis no ha mantenido apoyo global por razón de que los medicamentos que tratan una deficiencia colinérgica tienen reducida efectividad en la prevención o cura del Alzheimer, aunque se ha propuesto que los efectos de la acetilcolina dan inicio a unaacumulación a tan grandes escalas que conlleva a la neuroinflamación generalizada que deja de ser tratable simplemente promoviendo la síntesis del neurotransmisor.

El acumulo de amiloide Y/o Tau

Otra hipótesis propuesta en 1991, se ha relacionado con el acúmulo anómalo de las proteínas beta-amiloide (también llamada amiloide Aβ) y tau en el cerebro de los pacientes con Alzheimer. En una minoríade pacientes, la enfermedad se produce por la aparición de mutaciones en los genes PSEN1, PSEN2 y en el gen de la APP, localizado en el cromosoma 21. En este último caso la enfermedad aparece clásicamente en personas con el síndrome de Down (trisomía en el cromosoma 21), casi universalmente en los 40 años de vida y se transmite de padres a hijos (por lo que existen, habitualmente, antecedentes...
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