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CONCEPTOS BÁSICOS MICROECONÓMICOS

María Isabel Martínez Abal y Raúl González Fabre, 1995

2.1. ¿Qué es el mercado?

La palabra "mercado'' sugiere un lugar donde entran en contacto compradores y vendedores determinados bienes o servicios. Así, hablamos del mercado del café o del mercado laboral. El objetivo de ese contacto es cerrar de mutuo acuerdo una transacción por la cualcambian de manos bienes servicios y medios de pago. El mercado no es necesariamente un lugar geográfico; lo que debe existir es un comprador dispuesto a comprar, un vendedor dispuesto a vender y un medio que permita la comunicación entre ambos, que les permita realizar la transacción Este medio de comunicación puede ser un espacio físico, el teléfono, una red informática, el correo, etc. Obviamente, espreciso también un producto o servicio para la compraventa, y además el dinero, que facilita el intercambio -por dinero entendemos aquí cualquier medio de pago aceptado socialmente, tal como billetes, cheques, tarjetas de crédito, moneda, etc.-.

A través de los precios el mercado envía señales a los consumidores para orientar sus decisiones de compra. Así, quien quiere adquirir unoszapatos determinados, busca la tienda a su alcance que los ofrezca más baratos. La decisión acerca de en qué lugar comprar ha sido tomada en este caso considerando la información proporcionada por los precios. En general, si no hay otro tipo de buenas razones —por ejemplo, que la zapatería sea de un amigo a quien queremos ayudar—, todos tendemos a comprar lo más barato posible los bienes quenecesitamos.

2.2 Mercado, producción y Estado

Cada factor de producción (tierra, capital, trabajo, etc.) tiene también su mercado, y un precio que es resultado del comportamiento de la oferta y de la demanda, esto es, un precio que depende de la cantidad solicitada de ese factor de producción y de la cantidad del mismo ofrecida en el mercado. Así tenemos el mercado de capitales, en que las personaspueden vender sus ahorros y comprar préstamos, del cual resulta la tasa de interés; el mercado laboral cuyo precio resultante es el salario, etc.

El mercado tiene un papel de gran importancia en la economía porque asigna los recursos escasos y sirve de parámetro para la toma de las decisiones no sólo del consumidor sino también de la empresa. En otras palabras, el mercado nos indica quéproducir, con qué recursos hacerlo, y a quién dirigir nuestros productos. Por ejemplo, si el sector que estudiamos es el del calzado, el mercado indicará al fabricante qué tipo de zapatos producir —para niños, damas u hombres, de lujo o sencillos—; con qué recursos o materiales hacerlos —intensivos en capital o en mano de obra, es decir utilizando más cantidad de uno u otro recurso—; para quién loselaborará —si para las personas pobres o para los ricos—.

Todas estas decisiones son tomadas dentro del mercado dependiendo de la rentabilidad que reporte cada decisión. La rentabilidad la calcula el agente económico —en este caso el industrial— a la vista de la disponibilidad de los distintos factores de producción, y del precio de esos factores. De esta manera, tratará de elegir lasposibilidades que le produzcan más beneficio en el conjunto del periodo de tiempo para el cual está planificando. En resumen, los precios del mercado indican no sólo qué comprar, sino también qué producir en un momento dado.

Es conveniente resaltar que si bien el mercado afecta a un gran número de decisiones económicas, éstas no se basan sólo en él. El Estado puede intervenir en la economíasegún los intereses que considere conveniente proteger, estimular a unos sectores o a otros dependiendo de la filosofía que adopte. En este sentido, suelen identificarse dos extremos: uno, el Estado interventor o autoritario, donde las decisiones económicas se adoptan según una planificación centralizada; y otro, el Estado liberal, donde hay completa libertad de mercado, de manera que los entes...
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